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Le grand smog est descendu sur Londres il y a plus de 65 ans et a mis presque autant de temps à résoudre

Les épais brouillards font depuis longtemps partie de la vie à Londres. Dans son romanMaison sombre, Charles Dickens a écrit :

« Du brouillard partout. Brouillard jusqu'à la rivière où elle coule parmi les airs verts et les prairies ; le brouillard en bas de la rivière, où il roule souillé parmi les gradins de la navigation, et les pollutions au bord de l'eau d'une grande (et sale) ville ... Des gens du hasard sur les ponts lorgnant par-dessus les parapets dans un ciel de brouillard inférieur, avec du brouillard tout autour eux, comme s'ils étaient montés dans un ballon et suspendus dans les nuages ​​brumeux.

Pourtant, 100 ans après que le célèbre auteur ait écrit ces mots, la ville deviendrait enveloppée d'un dangereux mélange de brouillard et de fumée, comme ils n'en avaient jamais connu et auxquels ils n'étaient pas préparés. Lorsque le smog a finalement disparu, des milliers de personnes sont mortes. Et il faudrait près de 65 ans aux scientifiques pour déterminer la raison de ce qui est devenu le Grand Smog de 1952, l'une des catastrophes environnementales les plus meurtrières de l'histoire du monde.

5 décembre 1952 : la circulation matinale à Blackfriars, à Londres, est presque à l'arrêt à cause du smog généralisé.Don Price/Fox Photos/Getty Images

Le 5 décembre 1952 a commencé comme n'importe quel autre jour à Londres, même s'il a été extrêmement brumeux. Mais au fur et à mesure que la journée avançait, il est devenu clair qu'il y avait quelque chose de différent dans l'obscurité qui s'était abattue sur la ville, qui resterait là jusqu'au 9 décembre. Les gens qui ont été pris à l'extérieur par le temps se sont retrouvés à bout de souffle, à peine capables de ouvrir les yeux de la piqûre que l'atmosphère enfumée produisait. Ceux quipourraitvoir ne pouvait pas voir très loin; alors que la visibilité était pratiquement nulle, les piétons avaient du mal à voir leurs propres pieds tandis que les automobilistes étaient contraints d'abandonner leur véhicule.

Gros smog à Piccadilly Circus, Londres, 6 décembre 1952.Central Press/Hulton Archive/Getty Images

Pendant plusieurs jours, la ville a été essentiellement fermée. Tout a commencé par un front froid, qui a conduit de plus en plus de Londoniens à allumer leurs poêles à charbon et à se rassembler autour d'eux pour se réchauffer. Alors que la fumée des cheminées de la ville se dispersait normalement dans l'atmosphère, un manque de vent et un anticyclone malheureusement chronométré positionné au-dessus de la ville ont fini par piéger la fumée, qui s'est mélangée au brouillard et à d'autres polluants, créant une atmosphère mortelle.

Un bus londonien fait son chemin le long de Fleet Street dans un épais smog, le 6 décembre 1952.Edward Miller/Keystone/Hulton Archive/Getty Images

'Vous avez eu ce tourbillon', a déclaré le directeur de funérailles Stan Cribb à NPR en 2002, 'comme si quelqu'un avait mis le feu à une charge de pneus de voiture.' Cribb, qui travaillait à l'époque comme assistant de pompes funèbres, était en route pour une veillée avec son oncle - qui était aussi son patron - avec une file de personnes en deuil derrière eux. Selon NPR :

Aucun des deux hommes ne savait qu'une catastrophe se préparait. Ils ne savaient pas qu'une masse d'air stagnant venait de fermer un couvercle sur Londres, emprisonnant la fumée de millions de feux de charbon résidentiels au niveau du sol.

Cribb se souvient avoir été abasourdi par la noirceur du brouillard qui se formait. Après quelques minutes, il ne pouvait plus voir le trottoir depuis sa place derrière le volant. Après quelques minutes de plus, Tom Cribb est sorti et a commencé à marcher devant le corbillard, pour garder son neveu sur la route. Il portait une puissante lanterne ouragan dans une main, mais c'était inutile.

'C'est comme si vous étiez aveugle', dit Cribb.

Lorsque le brouillard s'est finalement levé, les rapports ont estimé qu'au moins 4 000 personnes avaient été tuées et 150 000 ont été hospitalisées, bien qu'au cours des années qui ont suivi, le nombre total de morts est passé à environ 12 000.

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Le smog en milieu de matinée, vu depuis le remblai de Blackfriars, à Londres, le 5 décembre 1952. Monty Fresco/Topical Press Agency/Hulton Archive/Getty Images

Fans de la série NetflixLa Couronnese souviendra probablement de l'épisode de la saison 1 dans lequel la reine Elizabeth et le premier ministre de l'époque, Winston Churchill, ont été contraints de faire face à l'événement meurtrier. (Bien sûr, toujours en quête de précision, a déclaré le réalisateur Stephen DaldryDivertissement hebdomadairequ'ils n'étaient pas sur le point d'utiliser CGI pour recréer The Great Smog. 'Nous devions avoir un grand et énorme entrepôt et le remplir de brouillard pour créer la grande soupe aux pois de 1952', a déclaré Daldry. 'Nous l'avons fait pour de vrai - CG n'avait pas l'air assez bien pour nous.')

Étonnamment, ce n'est qu'en 2016 qu'une équipe mondiale de scientifiques a annoncé qu'elle avait peut-être enfin résolu le mystère du Grand Smog, et a publié ses découvertes dans le numéro de novembre 2016 deActes de l'Académie nationale des sciences(PNAS).

'Les gens savaient que le sulfate contribuait beaucoup au brouillard et que des particules d'acide sulfurique se formaient à partir du dioxyde de soufre libéré par la combustion du charbon pour un usage résidentiel et les centrales électriques, et d'autres moyens', Dr Renyi Zhang, professeur à l'Université Texas A&M et l'un des principaux auteurs de l'article, a déclaré. 'Mais comment le dioxyde de soufre a été transformé en acide sulfurique n'était pas clair. Nos résultats ont montré que ce processus était facilité par le dioxyde d'azote, un autre co-produit de la combustion du charbon, et se produisait initialement sur le brouillard naturel. Un autre aspect clé de la conversion du dioxyde de soufre en sulfate est qu'il produit des particules acides, qui inhibent par la suite ce processus. Le brouillard naturel contenait des particules plus grosses de plusieurs dizaines de micromètres et l'acide formé était suffisamment dilué. L'évaporation de ces particules de brouillard a ensuite laissé des particules de brume acides plus petites qui ont recouvert la ville. »

Un grand nombre de personnes utilisant le système de métro pour se déplacer dans Londres pendant une période de smog intense, qui a entravé le transport sur les routes, 8 décembre 1952.Keystone/Hulton Archive/Getty Images

En plus d'aider à résoudre une catastrophe environnementale troublante qui a déconcerté les scientifiques pendant des décennies, les recherches de Zhang et de ses collègues aident également à déterminer la meilleure façon de traiter aujourd'hui des problèmes similaires de pollution de l'air, y compris ceux auxquels sont confrontées plusieurs villes de Chine, ce qui est abrite certaines des villes les plus polluées du monde.

'La différence en Chine est que la brume commence à partir de nanoparticules beaucoup plus petites, et le processus de formation de sulfate n'est possible qu'avec de l'ammoniac pour neutraliser les particules', a déclaré Zhang. « En Chine, le dioxyde de soufre est principalement émis par les centrales électriques, le dioxyde d'azote provient des centrales électriques et des automobiles, et l'ammoniac provient de l'utilisation d'engrais et des automobiles. Encore une fois, les bons processus chimiques doivent interagir pour que la brume mortelle se produise en Chine. Fait intéressant, alors que le brouillard de Londres était très acide, la brume chinoise contemporaine est fondamentalement neutre.

« Le gouvernement s'est engagé à faire tout son possible pour réduire les émissions à l'avenir, mais cela prendra du temps », a-t-il ajouté. « Nous pensons avoir aidé à résoudre le mystère du brouillard de Londres en 1952 et avons également donné à la Chine quelques idées sur la façon d'améliorer la qualité de son air. La réduction des émissions d'oxydes d'azote et d'ammoniac est probablement efficace pour perturber ce processus de formation de sulfate.

Un homme guidant un bus londonien à travers un épais brouillard avec une torche enflammée.Monty Fresco/Getty Images

Bien qu'il soit difficile d'appeler cela une lueur d'espoir, le grand smog de 1952 a eu un effet positif : il a forcé le gouvernement du pays et sa population à prendre davantage conscience de l'impact de leurs actions sur leur environnement. Le 5 juillet 1956, moins de quatre ans après que Londres ait été plongée dans une obscurité mortelle, la reine a promulgué le Clean Air Act 1956, qui interdisait la combustion de polluants dans tout le Royaume-Uni.