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La pièce cachée derrière le mont Rushmore

Au cours des 14 années qu'il a passées à planifier, sculpter et superviser l'achèvement du monument du mont Rushmore, l'artiste Gutzon Borglum nourrissait une profonde préoccupation. Il craignait que sa création, qui utilisait une toile de roche de 400 pieds de long sur 500 pieds de large pour représenter les visages de quatre présidents américains influents, ne soit un jour entourée de mystère.

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Après tout, se dit Borglum, que savions-nous vraiment sur Stonehenge ? Ou des pyramides égyptiennes ? Les civilisations pouvaient s'élever et s'effondrer pendant que Rushmore se tenait debout, ses origines s'assombrissant avec le temps.

Pour s'assurer que les gens à l'avenir connaissent l'histoire de son projet et la signification de celui-ci, Borglum a annoncé un ajout ambitieux : une immense pièce située juste derrière la racine des cheveux d'Abraham Lincoln qui contiendrait toutes les informations dont on aurait besoin sur la montagne. Il abriterait même des artefacts historiques majeurs comme la Constitution et la Déclaration des droits.

Borglum l'appelait la salle des records. En 1938, il a demandé à des ouvriers de commencer à faire sauter à la dynamite, sculptant ce qu'il voulait être la signature d'artiste la plus élaborée jamais conçue.

Le fort et effronté Borglum est né en 1867-du moins, c'est la meilleure information que nous ayons. Il aimait obscurcir son histoire, mélanger et assortir les faits pour son propre amusement. Artiste talentueux, Borglum pensait faire carrière dans la peinture. Quand il a vu son frère, Solon, se faire une réputation de sculpteur, la rivalité entre frères et sœurs s'est déclenchée et Borglum a découvert qu'il avait encore plus à offrir en travaillant dans l'argile.

Après qu'un buste de taille modeste de Lincoln ait attiré l'attention nationale de Borglum, il a été invité à sculpter les visages de soldats confédérés à Stone Mountain en Géorgie. Ce travail, qui n'a jamais été achevé en raison de désaccords avec le gouvernement local, a attiré l'attention de Doane Robinson, l'historien officiel de l'État du Dakota du Sud. Robinson a dit à Borglum qu'un monument dans les Black Hills de l'État pourrait être une excellente toile pour une œuvre à grande échelle ; en retour, les statistiques touristiques de l'État pourraient prospérer.



Borglum était intrigué. Après avoir exploré trois montagnes, il a commencé à s'attarder sur les possibilités présentes au mont Rushmore. Pour attirer l'attention nationale, il se concentrerait sur quatre présidents qui ont eu un impact énorme sur le pays : Thomas Jefferson, Abraham Lincoln, George Washington et Theodore Roosevelt. Chaque homme serait représenté jusqu'à la taille. À côté de Washington se trouverait une inscription massive détaillant les événements majeurs de l'histoire des États-Unis.

La sculpture proprement dite a commencé en 1927, avec 30 hommes travaillant à la fois pour faire sauter la roche avec de la dynamite. Le gouvernement américain a subventionné la majeure partie du coût de la main-d'œuvre, qui s'élèverait finalement à près d'un million de dollars.

Alors qu'ils distribuaient de l'argent, le Dakota du Sud et les bailleurs de fonds fédéraux étaient surtout préoccupés par le fait que Borglum grave les visages de six étages sur le côté est de la montagne. Mais l'attention de Borglum était détournée : aussi ambitieux que fût le projet, il imaginait quelque chose d'encore plus grand. Il voulait une salle accessible aux visiteurs qui aurait des tablettes expliquant le travail effectué, ainsi que des bustes d'Américains célèbres et des documents clés comme la Déclaration d'Indépendance. Ceux qui cherchaient à être admis monteraient un escalier de 800 pieds de long fabriqué à partir de la roche dynamitée, puis passeraient sous un aigle plaqué or avec une envergure de 38 pieds.

La pièce a commencé à prendre forme en 1938, lorsque Borglum a finalement commencé à creuser une ouverture. Une porte de 18 pieds de haut menait à une pièce de 75 pieds de long et 35 pieds de haut ; de la peinture rouge sur les murs indiquait aux ouvriers où et comment extraire la roche. Les trous qui abritaient les bâtons de dynamite créaient un effet nid d'abeille.

L'ambition de Borglum n'était pas partagée par le gouvernement, qui avait un montant limité de fonds à allouer et considérait la salle frivole. Le sénateur de l'État du Dakota du Sud, Peter Norbeck, a voulu aider et a proposé aux travailleurs humanitaires de l'aider à construire l'escalier. De cette façon, les fonds fédéraux n'auraient pas à être exploités.

Borglum, cependant, n'a pas adhéré à l'idée. Il a obtenu un pourcentage de ces fonds fédéraux, et utiliser le travail de secours ne mettrait pas d'argent dans sa poche. Il a repoussé le sénateur en pensant qu'il pourrait graisser les roues nécessaires.

La confiance en soi de Borglum a peut-être été sa chute. Le gouverneur William Bulow lui a dit que la finition des visages était de la plus haute priorité et que tout travail auxiliaire pouvait être ignoré jusqu'à plus tard. N'importe quel mineur pouvait creuser un trou dans la montagne - il a fallu un artiste pour concevoir la sculpture réelle.

Malgré l'insistance de Borglum sur le fait qu'il était en parfaite santé, l'urgence de Bulow s'est avérée avoir du mérite. Borglum est décédé en mars 1941, laissant le Hall of Records inachevé.

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Avec de l'argent et du temps en prime,le gouvernement a déclaré le monument plus ou moins terminé à Halloween 1941. L'ambition de Borglum pour une salle de signature serait coûteuse, et aucun autre travail n'a été fait. Il reste inaccessible aux touristes.

Sa famille ne laisserait pas tomber l'affaire si facilement. Pendant des décennies, les descendants de Borglum ont demandé au gouvernement de terminer la pièce en l'honneur de son travail. Enfin, en 1998, les membres de la famille ont pu se rassembler dans la salle et superviser un dépôt de plusieurs tablettes de porcelaine qui expliquaient le travail effectué à la montagne. Abaissé dans un trou dans le sol de la pièce, il était surmonté d'une pierre de couverture de 1200 livres. La Mount Rushmore National Memorial Society a payé pour la cérémonie, qui représentait l'achèvement posthume de Borglum de son œuvre d'art historique.

L'une des tablettes contient l'intention de Borglum pour la montagne et la pièce à l'intérieur :

'Je veux, quelque part en Amérique, sur ou près des Rocheuses, l'épine dorsale du continent, si loin des civilisations successives, égoïstes, convoitantes, quelques pieds de pierre qui témoignent, portent la ressemblance, les dates, un mot ou deux des grandes choses que nous avons accomplies en tant que nation, placées si haut qu'il ne sera pas rentable de les abattre à des fins moindres.

Plaçons donc là, gravés haut, aussi près que possible du ciel, les paroles de nos chefs, leurs visages, pour montrer à la postérité quelle sorte d'hommes ils étaient. Puis respirez une prière pour que ces annales perdurent jusqu'à ce que le vent et la pluie seuls les usent.'

Toutes les images sont une gracieuseté du Service des parcs nationaux des États-Unis.