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L'histoire de CTRL + ALT + SUPPR

Par Virginie Hughes

En 2013, Bill Gates a admis que ctrl+alt+del était une erreur et a blâmé IBM. Voici l'histoire de la façon dont la combinaison de touches est devenue célèbre en premier lieu.

Au printemps 1981, David Bradley faisait partie d'une équipe restreinte travaillant dans un immeuble de bureaux quelconque à Boca Raton, en Floride. Sa tâche : aider à construire le nouvel ordinateur personnel d'IBM. Comme Apple et RadioShack vendaient déjà de petits ordinateurs autonomes, le projet (nom de code : Acorn) était un travail précipité. Au lieu du délai d'exécution typique de trois à cinq ans, Acorn a dû être achevé en une seule année.

L'une des bêtes noires des programmeurs était que chaque fois que l'ordinateur rencontrait un problème de codage, ils devaient redémarrer manuellement l'ensemble du système. La remise sous tension de la machine a déclenché automatiquement une série de tests de mémoire, ce qui a permis de gagner un temps précieux. 'Certains jours, vous redémarriez toutes les cinq minutes pendant que vous recherchiez le problème', explique Bradley. Les tests fastidieux ont donné envie aux codeurs de s'arracher les cheveux.

Bradley a donc créé un raccourci clavier qui a déclenché une réinitialisation du système sans les tests de mémoire. Il n'a jamais rêvé que la simple solution ferait de lui un héros de la programmation, quelqu'un qui serait un jour traqué pour dédicacer des claviers lors de conférences. Et il ne prévoyait pas que la commande deviendrait une partie intégrante de l'expérience utilisateur.

Bradley a rejoint IBM en tant que programmeur en 1975. En 1978, il travaillait sur le Datamaster, la première tentative imparfaite de l'entreprise sur un PC. C'était une période passionnante : les ordinateurs commençaient à devenir plus accessibles et Bradley a eu l'occasion d'aider à les populariser.

En septembre 1980, il est devenu le 12e des 12 ingénieurs choisis pour travailler sur Acorn. L'équipe soudée a été emmenée du siège d'IBM à New York. « Nous avons eu très peu d'interférences », dit Bradley. « Nous avons dû faire la conception en commençant essentiellement par une feuille de papier vierge. »

Bradley a travaillé sur tout, de l'écriture de programmes d'entrée/sortie au dépannage des cartes enroulées. Cinq mois après le début du projet, il a créé ctrl+alt+del. La tâche n'était qu'un autre élément à cocher sur sa liste de choses à faire. 'C'était cinq minutes, 10 minutes d'activité, puis je suis passé à la prochaine des 100 choses qui devaient être faites', dit-il. Bradley a choisi les touches par emplacement - avec la touche Del sur le clavier par rapport aux deux autres, il semblait peu probable que les trois soient accidentellement enfoncées en même temps. Bradley n'a jamais eu l'intention de mettre le raccourci à la disposition des clients, et il ne s'attendait pas non plus à ce qu'il entre dans le lexique pop. Il était destiné à lui et à ses collègues codeurs, pour qui chaque seconde comptait.

L'équipe a réussi à terminer Acorn dans les délais. À l'automne 1981, l'IBM PC est arrivé sur les étagères, une boîte grise accueillante sous un moniteur qui crachait des lignes vertes. Les experts en marketing ont prédit que la société vendrait un modeste 241 683 unités au cours des cinq premières années ; les dirigeants de l'entreprise pensaient que cette estimation était trop optimiste. Ils avaient tous tort. Les ventes de PC IBM atteindraient des millions, avec des personnes de tous âges utilisant les machines pour jouer à des jeux, éditer des documents et calculer des chiffres. L'informatique ne serait plus jamais la même.

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Et pourtant, peu de ces consommateurs étaient au courant du raccourci de Bradley qui s'attardait tranquillement dans leurs machines. Ce n'est qu'au début des années 1990, lorsque Windows de Microsoft a décollé, que le raccourci a pris de l'importance. Alors que les PC de tout le pays tombaient en panne et que le tristement célèbre « écran bleu de la mort » tourmentait les utilisateurs de Windows, une solution rapide s'est propagée d'un ami à l'autre : ctrl+alt+del. Soudain, le petit code de Bradley était un gros problème. Les journalistes ont salué « le salut à trois doigts » comme une grâce salvatrice pour les propriétaires de PC, une population qui ne cessait de croître.

En 2001, des centaines de personnes se sont rassemblées au San Jose Tech Museum of Innovation pour commémorer le 20e anniversaire du PC IBM. En deux décennies, l'entreprise a déplacé plus de 500 millions de PC dans le monde. Après le dîner, des sommités de l'industrie, dont le président de Microsoft, Bill Gates, se sont assis pour une table ronde. Mais la première question n'est pas allée à Gates ; il est allé à David Bradley. Le programmeur, qui a toujours été surpris par la popularité de ces cinq minutes passées à créer ctrl+alt+del, n'a pas tardé à détourner la gloire.

'Je dois partager le mérite', a plaisanté Bradley. 'Je l'ai peut-être inventé, mais je pense que Bill l'a rendu célèbre.'