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L'histoire et la science derrière les jouets aquatiques extensibles (alias Grow Monsters)

Les jouets aquatiques extensibles, également appelés Grow Monsters, sont ces petits jouets bon marché ressemblant à du plastique qui grossissent après les avoir laissés dans l'eau. Ils sont de toutes formes et tailles, avec des variétés populaires telles que les dinosaures, les reptiles, les insectes, les robots et les œufs de poule. Les instructions varient, mais la plupart des jouets doivent être conservés dans une tasse d'eau pendant quelques jours afin de quadrupler leur taille.

Bien que cela puisse sembler magique, leur croissance est enracinée dans la chimie. Les jouets sont faits de polymères superabsorbants qui aspirent et retiennent une grande quantité de liquide proportionnelle à leur masse.

d'où vient le nom de tampa

La technologie des polymères superabsorbants requise pour fabriquer Grow Monsters est née au début des années 1960, lorsque les scientifiques de l'USDA essayaient de développer un polymère qui aiderait le sol à conserver l'eau. En utilisant le greffage d'amidon - un processus consistant à joindre un polymère d'acrylonitrile sur le squelette des molécules d'amidon - et à ajouter de l'eau, ils ont découvert que le polymère permettait au sol d'absorber plus de 400 fois son poids. L'USDA a présenté le polymère, appelé Super Slurper, aux scientifiques des entreprises chimiques pour expérimenter la technologie. Les scientifiques de Dow Chemical ont ensuite développé les travaux de l'USDA en découvrant le polyacrylate de sodium, un polymère superabsorbant qui peut absorber jusqu'à 300 fois sa masse en eau.

Wikimedia Commons // Utilisation équitable

Dans les années 1970 et 1980, cette technologie de polymère superabsorbant est passée d'une application agricole à quelque chose de complètement différent. Des entreprises aux États-Unis, au Japon et en Europe ont commencé à vendre des produits d'hygiène personnelle jetables à base de polyacrylate de sodium. Proctor & Gamble et Kimberly-Clark ont ​​mis des polymères superabsorbants dans leurs serviettes, tampons et couches menstruels afin qu'ils retiennent plus de liquide que le vieux coton ou l'éponge ordinaire. Depuis lors, les entreprises d'hygiène ont abandonné l'utilisation de polyacrylates, en partie à cause du risque pour la santé de syndrome de choc toxique chez certains utilisateurs.

Au fil des ans, diverses marques de jouets aquatiques extensibles ont été rappelées en raison d'un risque différent pour la santé : l'étouffement. Un article de 2012 dansPédiatrie, le journal de l'American Academy of Pediatrics, discute de leurs dangers potentiels. Ces jouets sont plus dangereux que les jouets ordinaires que les enfants pourraient avaler accidentellement car, à mesure qu'ils grossissent, ils peuvent se coincer et obstruer les intestins de l'enfant. Un bébé de 8 mois a avalé un « Water Balz » de la taille d'une bille et a dû subir une intervention chirurgicale pour retirer la balle, car de tels jouets peuvent atteindre la taille d'une balle de racquet lorsqu'ils sont mélangés avec de l'eau (et d'autres liquides dans le tube digestif).

Malgré les rappels de produits et les risques pour la santé, de nombreuses entreprises asiatiques continuent de fabriquer et de vendre des jouets aquatiques extensibles, qui peuvent aujourd'hui être fabriqués avec un mélange de polyacrylate de sodium, d'acétate de polyvinyle (un polymère utilisé comme liant) et d'éthylène-acétate de vinyle (un polymère utilisé pour façonner le jouet dans la forme qu'il est censé avoir). Cette technologie de polymère superabsorbant a également de nombreuses autres utilisations : les polymères sont utilisés dans les pansements et les compresses chirurgicales pour absorber le sang, les emballages alimentaires pour absorber l'excès d'humidité et la neige artificielle.

Alors, à quel point votre jouet aquatique extensible va-t-il grandir ? Cela dépend de combien de temps vous le gardez immergé dans l'eau, mais l'eau elle-même compte aussi. Fait intéressant, la différence de concentration ionique de l'eau du robinet par rapport à l'eau distillée signifierait qu'un jouet dans l'eau distillée peut absorber jusqu'à 10 fois plus d'eau que le même jouet dans l'eau du robinet, ce qui signifie que votre petit dinosaure pourrait devenir encore plus grand que vous vous attendiez.

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