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L'attrait magnétique de Wooly Willy

La limaille de fer ne semble pas être un jouet évident. Ils sont extrêmement désagréables en cas d'ingestion, peuvent causer de graves dommages aux yeux et il est préférable de ne pas les inhaler. Pourtant, ils sont au cœur de l'un des jouets les plus appréciés au monde : Wooly Willy.

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De retour dans le bon vieux 1955, à l'écart du pays où Marty McFly réunissait ses parents, une icône est née. Smethport, en Pennsylvanie, avait déjà quelques titres de gloire : elle abritait le premier magasin de Noël d'Amérique et avait également l'honneur douteux d'être la ville la plus froide de Pennsylvanie. Mais un homme joyeux, glabre et bidimensionnel était sur le point de changer cela.

James Reese Herzog, lui-même un homme tridimensionnel avec une belle chevelure, travaillait dans l'usine de jouets de son père, la Smethport Specialty Company, où ils produisaient principalement des toupies et des ensembles d'aimants. « Les extrémités de l'aimant devaient passer sur une meule pour les mettre à niveau et cela créait beaucoup de poussière. Un jour, je suis entré et j'ai mis les aimants à la terre et tout d'un coup, cela m'est venu », a écrit HerzogProfil américainde la genèse de son idée pour Wooly Willy, un jouet classique qui permet aux enfants de manier une petite baguette pour créer une variété de coiffures sur un visage de dessin animé autrement chauve. « J'ai mis un tas de poussière sur un morceau de carton et j'ai utilisé des aimants pour jouer avec. »

À peu près à la même époque, l'armée utilisait de nouvelles techniques avec du plastique pour créer des cartes en trois dimensions. Connu commeformage sous vide, le procédé consiste à chauffer une feuille de plastique puis à la façonner autour d'un moule. Le frère de Herzog, Donald, l'a appris et a suggéré qu'il pourrait être utilisé pour contenir ce qui serait les cheveux de Wooly Willy. Leonard Mackowski, un artiste de Bradford, en Pennsylvanie, a été recruté pour créer le visage de Willy, et les Herzog se sont retrouvés avec un tout nouveau produit.

Malheureusement, même avec son petit prix de 29 cents, c'était un produit dont personne ne voulait. James Herzog se souvient d'un détaillant décrivant Wooly Willy comme le pire jouet qu'il ait jamais vu. Finalement, un propriétaire de magasin a passé une commande pour 72 d'entre eux, en partie pour prouver qu'ils ne vendraient jamais et encourager les Herzogs à passer de ce qu'il considérait comme une idée manifestement terrible. Deux jours plus tard, il a rappelé et en a commandé 12.000. Wooly Willy était un phénomène.

Au fil des ans, Wooly Willy a engendré d'innombrables imitateurs. Certains, comme Dapper Dan the Magnetic Man, ont été produits par la Smethport Specialty Company. Mais beaucoup d'autres ont simplement été «inspirés» par Wooly Willy.

Comme l'a dit Herzog, l'emballagea étéle produit, ce qui rendait la fabrication extrêmement bon marché. Ainsi sont arrivés M. Doodleface et Hair-Do Harriet, Baby Face et Hairless Hugo, ainsi que les inspirés de l'horreur Thurston Blood, Eaton Brains, I. Sockets et Ben Toomd. Il y a eu des versions officielles des Simpsons, des versions pas particulièrement officielles des Beatles, et des mentions partout degars de la familleàCe spectacle des années 70. Wooly Willy est partout, de cet hommage réel incroyablement impressionnant à cet hommage à Bill Murray. Il a été nommé l'un des 100 jouets les plus influents du 20e siècle par la Toy Industry Association.

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La version originale et officielle, complète avec le nom Smethport (et la signature de l'artiste Mackowski cachée dans l'œuvre), s'est vendue à 75 millions d'unités au cours des 65 années écoulées depuis sa création. C'est plus d'un million par an - un chiffre incroyablement difficile à maintenir aussi longtemps, surtout pour un produit qui a si peu changé, ne s'est pas prêté aux retombées multimédias et n'est pas ce que vous pourriez appelerhaute technologie.

C'est un aliment de base à un dollar, rempli d'innombrables sacs de fête et fait passer d'innombrables longs trajets en voiture plus rapidement. Herzog attribue le succès de Wooly Willy à sa simplicité : vous n'avez pas besoin de mettre des heures d'efforts ou d'avoir un quelconque flair artistique pour obtenir des résultats amusants. C'est un homme à l'air heureux avec des cheveux idiots, et c'est tout.