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Les mystérieux objets en bronze qui ont déconcerté les archéologues pendant des siècles

Un jour d'août 1987, Brian Campbell rebouchait le trou laissé par une souche d'arbre dans sa cour à Romford, dans l'est de Londres, lorsque sa pelle a heurté quelque chose de métal. Il se pencha et tira l'objet du sol, s'émerveillant de sa forme étrange. L'objet était petit, plus petit qu'une balle de tennis, et recouvert d'argile épaisse. 'Mes premières impressions', a déclaré Campbell à Trini Radio, 'ont-elles été magnifiquement et habilement fabriquées… probablement par un forgeron comme outil de mesure en quelque sorte.'

Campbell a placé l'artefact sur le rebord de la fenêtre de sa cuisine, où il est resté pendant les 10 prochaines années environ. Ensuite, il a visité le fort romain et le parc archéologique de Saalburg, en Allemagne, et là, dans une vitrine en verre, se trouvait un objet presque identique. Il s'est rendu compte que sa surprise de jardin était un dodécaèdre romain : un mystère métallique à 12 faces qui a déconcerté les archéologues pendant des siècles. Bien que des dizaines, voire des centaines d'explications aient été proposées pour expliquer les dodécaèdres, personne ne sait exactement à quoi ils servaient.

UN PUZZLE ANCIEN

Un dodécaèdre au parc archéologique du fort romain de SaalburgRüdiger Schwartz/parc archéologique du fort romain de Saalburg

Le premier dodécaèdre romain à intriguer les archéologues a été trouvé il y a près de 300 ans, enterré dans un champ de la campagne anglaise avec quelques pièces de monnaie anciennes. 'Un morceau de métal mixte, ou de laiton antique, composé de 12 côtés égaux', lisez la description de l'objet de la taille d'un œuf lorsqu'il a été présenté à la Society of Antiquaries à Londres en 1739. Les 12 faces avaient 'un nombre égal de des perforations à l'intérieur, toutes de diamètres inégaux, mais opposées les unes aux autres… chaque parement avait une bosse ou une petite boule fixée dessus. Les antiquaires étaient déconcertés par la coque en métal finement ciselée et par son utilité.

Le dodécaèdre de 1739 était loin d'être la dernière découverte du genre. Plus de 100 objets similaires ont depuis été trouvés sur des dizaines de sites à travers l'Europe du Nord datant du 1er au 5ème siècle de notre ère. D'une taille allant d'environ une balle de golf à un peu plus grande qu'une balle de baseball, chacune a 12 faces de taille égale, et chaque face a un trou de diamètre variable. Les objets eux-mêmes sont tous creux.

Au milieu du XIXe siècle, au fur et à mesure que l'on en découvrait, les objets sont devenus connus des archéologues commedodécaèdres, du grec pour « 12 visages ». Ils sont aujourd'hui exposés dans des dizaines de musées et de collections archéologiques à travers l'Europe, bien qu'étant donné le peu d'informations sur eux, leurs étiquettes explicatives ont tendance à être brèves.



De plus, ils n'ont aucune trace écrite. Les historiens n'ont trouvé aucune documentation écrite sur les dodécaèdres dans aucune source historique. Ce vide a encouragé des dizaines de théories concurrentes, et parfois colorées, sur leur objectif, des ornements de bannières militaires aux bougeoirs en passant par les accessoires utilisés dans les sorts magiques. Le savoir-faire évident qui les caractérise - à une époque où les objets en métal étaient chers et difficiles à fabriquer - a incité de nombreux chercheurs à affirmer qu'ils étaient précieux, une idée qui est étayée par le fait que plusieurs ont été trouvés cachés avec des pièces de monnaie de l'époque romaine. . Mais ça n'explique toujours pasPourquoiils ont été faits.

ARMÉ ET DANGEREUX?

Une charge de cavalerie romaine, de l'Arc de Constantin à Rome, vers 315 CEHulton Archive/Getty Images

Au 19ème siècle, certains antiquaires ont favorisé la théorie selon laquelle les dodécaèdres étaient un type d'arme, peut-être la tête d'une masse (un type de massue avec une tête lourde), ou une balle en métal pour une fronde à main. Mais comme d'autres érudits l'ont souligné plus tard, même le plus grand des dodécaèdres est trop léger pour infliger beaucoup de dégâts. De plus, les soldats romains tiraient généralement des balles de plomb solides avec leurs frondes – rien qui ne ressemblait aux dodécaèdres complexes et creux.

Pourtant, les armes ne sont pas les seuls objets utiles dans une guerre. Amelia Sparavigna, physicienne au Politecnico di Torino en Italie, pense que les dodécaèdres ont été utilisés par l'armée romaine comme un type de télémètre. Dans une recherche publiée sur le référentiel en ligne arXiv en 2012, Sparavigna a fait valoir qu'ils auraient pu être utilisés pour calculer la distance à un objet de taille connue (comme une bannière militaire ou une arme d'artillerie) en regardant à travers des paires de dodécaèdres de tailles différentes. trous, jusqu'à ce que l'objet et les bords des deux cercles du dodécaèdre soient alignés. Théoriquement, un seul ensemble de trous pour une distance donnée s'alignerait, selon Sparavigna.

La théorie est renforcée par le fait que plusieurs dodécaèdres ont été trouvés sur des sites militaires romains. Sparavigna dit à Trini Radio que « les petits petits clous [à l'extérieur permettent] une bonne prise de l'objet. Ainsi, un soldat expert pouvait l'utiliser dans n'importe quelle condition », tandis que les nombreuses paires de trous leur permettaient de choisir rapidement entre une variété de plages. « L'armée romaine avait besoin d'un télémètre, et le dodécaèdre peut être utilisé comme télémètre », explique-t-elle.

Mais de nombreux érudits modernes ne sont pas d'accord. L'historien Tibor Grüll de l'Université de Pécs en Hongrie, qui a passé en revue la littérature académique sur les dodécaèdres en 2016, souligne qu'il n'y a pas deux dodécaèdres romains de la même taille et qu'aucun n'a de chiffres ou de lettres gravés dessus. un instrument mathématique. 'À mon avis, la fonction pratique de cet objet peut être exclue parce que … aucun des articles ne porte d'inscriptions ou de signes sur [eux]', a déclaré Grüll à Trini Radio.

Il désigne la distribution des objets comme un indice important. Ils ont été trouvés dans une partie nord-ouest de l'ancien Empire romain de la Hongrie au nord de l'Angleterre, mais pas dans d'autres territoires romains comme l'Italie, l'Espagne, l'Afrique du Nord ou le Moyen-Orient. Ce manque va à l'encontre de l'idée que les objets étaient des dispositifs militaires. « S'il s'agissait d'un outil pour l'artillerie à distance, dit Grull, pourquoi n'apparaît-il pas dans tout l'empire dans un contexte militaire ?

JEUX DE DEVIS

Peut-être que les dodécaèdres étaient utilisés pour le jeu, pas pour la guerre. Certains chercheurs ont suggéré qu'ils pouvaient faire partie d'un jouet d'enfant, comme le jeu de bilboquet français connu sous le nom debilboquet, qui date du Moyen Âge. Leur forme invite également à des comparaisons avec les dés utilisés pour le jeu, un passe-temps courant à l'époque romaine. Mais la plupart des dés romains étaient à six faces, plus petits et sculptés dans du bois massif, de la pierre ou de l'ivoire. De plus, les trous de tailles différentes sur chaque face des dodécaèdres les rendent inutiles comme dés : un côté est toujours plus lourd que l'autre, ils tombent donc toujours de la même manière.

De nombreux chercheurs ont suggéré que les objets avaient une signification culturelle particulière, et peut-être même une fonction religieuse, pour les peuples des anciennes régions gauloises du nord de l'Europe. La découverte en 1939 d'un dodécaèdre en bronze bien conservé à Krefeld, près de la frontière allemande avec les Pays-Bas, donne du crédit à cette idée. L'objet a été trouvé dans la tombe d'une femme riche du IVe siècle de notre ère, avec les restes d'un bâton en os. Selon un essai du musée gallo-romain de Tongres en Belgique, le dodécaèdre était probablement monté sur le bâton comme une sorte de tête de sceptre, et 'probablement attribué des pouvoirs magiques, conférant pouvoir religieux et prestige à son propriétaire'.

Ou peut-être avaient-ils une signification culturelle différente. La divination ou la divination était populaire dans tout l'empire romain, et les 12 côtés des dodécaèdres pourraient suggérer un lien avec le zodiaque astrologique. D'autres ont suggéré un lien avec Platon, qui a dit que le dodécaèdre était la forme 'utilisée pour broder les constellations sur tout le ciel'. (On ne sait pas exactement de quoi Platon parlait.)

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Rüdiger Schwarz, archéologue au parc archéologique romain de Saalburg près de Francfort en Allemagne - où Campbell a identifié pour la première fois l'objet curieux qu'il avait trouvé - explique que toute discussion sur la signification culturelle des objets est purement spéculative. «Nous n'avons aucune source de l'Antiquité qui donne une explication de la fonction ou de la signification de ces objets», dit Schwarz. « N'importe laquelle de ces théories peut être vraie, mais ne peut être prouvée ni vraie ni fausse. »

Schwarz souligne une autre théorie : les dodécaèdres ont peut-être été une sorte de « chef-d'œuvre » pour montrer les capacités d'un artisan à travailler les métaux. C'est peut-être la raison pour laquelle ils présentent rarement des signes d'usure. « A cet égard, la fonction technique du dodécaèdre n'est pas le point crucial. C'est la qualité et la précision de la pièce à usiner qui sont étonnantes », a-t-il déclaré à Trini Radio. 'On pourrait imaginer qu'un bronzier romain devait montrer ses capacités en fabriquant un dodécaèdre afin d'atteindre un certain statut.'

SOLDATS DANS L'ARRIÈRE-COUR

Bien sûr, Internet aime un mystère ancien, et les idées sur le but des dodécaèdres romains y ont fleuri. Les travaux du chercheur néerlandais G.M.C. Wagemans, détaillé sur romandodecahedron.com, propose que les objets étaient des instruments astronomiques utilisés pour calculer les dates importantes pour l'agriculture au printemps et à l'automne en mesurant l'angle de la lumière du soleil à travers les différentes paires de trous. D'autres chercheurs sur Internet, peut-être moins sérieusement, ont utilisé des modèles imprimés en 3D des dodécaèdres romains pour des expériences de tricot, et ont suggéré que le véritable objectif des objets était de créer des doigts de tailles différentes pour les gants de laine romains.

Campbell a emmené son artefact dans plusieurs musées de Londres, mais au-delà de la confirmation de ce qu'il est, ils n'ont pu fournir aucun autre indice sur son origine ou son objectif particulier. 'Beaucoup [est] le temps que je l'ai manipulé en me demandant son utilisation exacte', dit-il.

Bien que Campbell n'ait aucune idée claire de ce que les Romains faisaient avec le dodécaèdre - qu'il conserve maintenant dans une vitrine dans sa maison - il propose comment il aurait pu se trouver dans son jardin : en étant laissé par des soldats voyageant entre Londres et la première capitale provinciale romaine de Camulodunum, maintenant Colchester dans l'Essex. Romford était à cette époque un passage de rivière et le site probable d'une station de poste fortifiée utilisée par les troupes romaines pour changer les chevaux et se reposer en toute sécurité.

« Il y a deux mille ans, je crois que cette zone était boisée et que la plaine inondable de la rivière Rom était beaucoup plus large qu'aujourd'hui », explique Campbell. 'Je me fais souvent une image dans ma tête d'une centaine de soldats romains en uniforme complet couchés dans la zone, maintenant au fond de mon jardin.'

On trouve encore aujourd'hui des dodécaèdres romains. Des exemples récents ont été mis au jour par des détectives de métaux dans le nord de l'Angleterre et par des archéologues fouillant une fosse à ordures de l'époque romaine tardive dans le nord de la France [PDF]. Il est probable qu'on en trouvera plus à l'avenir.

Mais à moins que quelqu'un ne trouve également un manuel d'instructions - et après plus de 1500 ans, cela semble douteux - les dodécaèdres romains continueront de dérouter et de fasciner pendant de nombreuses années à venir.