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Le mystère des enfants verts de Woolpit

Au cours du XIIe siècle, deux enfants sont apparus dans le village de Woolpit dans le Suffolk, en Angleterre, apparemment sortis de nulle part. Ce n'étaient pas des orphelins ordinaires : le garçon et la fille parlaient dans une langue inconnue, portaient des vêtements étranges et ne mangeaient que des haricots crus. Oh, et leur peau était verte.

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L'histoire des enfants verts a commencé lorsqu'ils sont sortis de l'une des fosses à loups qui ont donné le nom de la ville. Les fosses, conçues pour attirer et piéger des loups dangereux, étaient probablement au moins deux fois plus grandes que les enfants et avaient une superficie de quelques centaines de pieds carrés. Un faucheur a découvert le couple et les a emmenés en ville, où Sir Richard de Calne leur a donné une maison. Avec le temps, ils ont perdu leur pâleur virulente et ont diversifié leur alimentation, bien que le garçon soit devenu de plus en plus déprimé et maladif avant de succomber à la maladie et de mourir.

Lorsque la jeune fille a appris à parler anglais, elle a raconté l'histoire de leur patrie souterraine—St. Martin's Land, où tout était vert et où il faisait toujours crépuscule. Selon la fille, le garçon était son frère. Dans une version de l'histoire, elle a dit que les frères et sœurs gardaient le bétail de leur père lorsqu'ils ont entendu un grand bruit et se sont soudainement retrouvés au fond d'une fosse aux loups. Un autre rapport indique que les enfants avaient suivi le troupeau dans une grotte et étaient devenus désorientés. Le son des cloches les fit sortir, mais quand ils sortirent de la caverne, ils le firent à Woolpit plutôt qu'à St. Martin's Land.

Les historiens ont assemblé le récit de Woolpit à partir des rapports de Ralph de Coggeshall et de William de Newburgh. Bien qu'aucun des deux hommes n'ait eu d'expérience directe avec les enfants verts et que leurs récits de seconde main diffèrent dans leurs détails, l'histoire globale est la même. Ralph était un sixième abbé de Coggeshall qui vivait dans un comté voisin et avait à plusieurs reprises entendu l'histoire de Richard de Caine lui-même. Il en a écrit dans leChronique de l'Angleterrevers 1189. Moine et historien Guillaume de Newburgh'sHistoire de l'Angleterrecontient également l'histoire des enfants, bien qu'il ait été plus éloigné de l'incident à la fois physiquement et dans le temps : sa version a été publiée vers 1220 et proviendrait de nombreuses « sources dignes de confiance ».

Même si vous préférez un récit à l'autre, une question plus vaste demeure : cette histoire est-elle un conte populaire ou une version bâclée de l'histoire réelle ?

Si l'histoire est basée sur des événements réels, il y a quelques explications plausibles à la teinte verte. Une théorie est que les enfants ont eu un empoisonnement à l'arsenic. L'histoire raconte que leur gardien, un comte de Norfolk, les a laissés mourir dans une forêt près de la frontière Norfolk-Suffolk. Un autre coupable plus probable (et moins déprimant) est la chlorose, un type de carence en fer engendré par la malnutrition qui conduit à un teint verdâtre.

Une autre théorie (et peut-être la plus probable) postule qu'ils étaient les enfants d'immigrants flamands qui ont été persécutés et tués, peut-être lors de la bataille de Fornham en 1173. Fornham St. Martin était un village voisin, séparé de Woolpit par une rivière et juste à quelques kilomètres de Bury St. Edmunds, où de fortes cloches sonnaient souvent. Il est possible que les enfants soient devenus orphelins, aient subi une mauvaise alimentation alors qu'ils étaient perdus et seuls, et se soient finalement rendus à Woolpit depuis Fornham St. Martin en suivant le tintement des cloches.



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Quelle que soit l'origine des enfants, la sœur finit par s'intégrer dans la société anglaise. Elle a été baptisée et aurait plus tard épousé un homme à King's Lynn, peut-être un ambassadeur d'Henri II, bien que des rapports contradictoires disent qu'elle est devenue 'plutôt lâche et dévergondée dans sa conduite'. Elle a peut-être pris le nom d''Agnes Barre', bien que, comme pour la plupart des choses dans l'histoire des enfants verts, il n'y ait tout simplement aucune preuve définitive.