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L'histoire étonnamment intéressante de la margarine

Connaissez-vous bien votre histoire de margarine? Jetons un coup d'œil aux origines du substitut de beurre et aux tentatives du lobby laitier pour le vaincre.

D'où vient le nom « margarine » ?

Dans un laboratoire de chimiste. Le scientifique français Michel Eugène Chevreul a découvert en 1813 un nouvel acide gras qu'il a baptiséacide margarique. La découverte de Chevreul contenait des dépôts brillants et nacrés, il l'a donc nommée d'après le mot grecmargarites, pour 'nacrée'.

Chevreul a-t-il pris son acide margarique et s'est dirigé directement vers le grille-pain ?

Pas assez. Si vous aimez la margarine, inclinez votre casquette à l'empereur Napoléon III.

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Napoléon III a vu que ses sujets les plus pauvres et sa marine bénéficieraient d'un accès facile à un substitut de beurre bon marché, il a donc offert un prix à quiconque pourrait créer un substitut adéquat.

Entre le chimiste français Hippolyte Mège-Mouriès. En 1869, Mège-Mouriès met au point et fait breveter un procédé de barattage du suif de bœuf avec du lait pour créer un substitut de beurre acceptable, remportant ainsi le prix de l'Empereur.

Alors Mège-Mouriès est devenu le premier magnat de la margarine ?

Loin de là. Malgré les grands espoirs de Napoléon III pour le produit de Mège-Mouriès, que le scientifique avait baptisé « oléomargarine », le marché n'a pas vraiment décollé. En 1871, Mège-Mouriès montra son procédé à une entreprise hollandaise qui améliora ses méthodes et contribua à construire un marché international pour la margarine. Les entrepreneurs néerlandais se sont rendu compte que si la margarine devait remplacer le beurre, il fallait qu'elle ressemble à du beurre, alors ils ont commencé à teindre la margarine, qui est naturellement blanche, en jaune beurre.

Mège-Mouriès n'a pas touché une somme princière pour son invention ; il est en fait mort pauvre en 1880. La société néerlandaise qui a amélioré sa recette s'en est plutôt bien tirée. L'entreprise, Jurgens, est finalement devenue un fabricant de margarines et de savons de renommée mondiale et est devenue plus tard une partie d'Unilever.



Comment le monde laitier a-t-il réagi à la soudaine popularité de la margarine ?

Ils étaient, comme on pouvait s'y attendre, plus qu'un peu contrariés. Le beurre était une grosse affaire, et l'idée qu'un substitut moins cher, même fabriqué en partie avec du lait, puisse prendre d'assaut le marché terrifiait les producteurs laitiers. Cependant, ils n'ont pas laissé échapper la menace et ont convaincu les législateurs de taxer la margarine à un taux de deux cents la livre, une somme considérable à la fin du XIXe siècle. Les producteurs laitiers ont également réussi à faire pression pour des restrictions interdisant l'utilisation de colorants jaunes pour rendre la margarine plus appétissante. En 1900, le beurre coloré artificiellement était de contrebande dans 30 États américains. Plusieurs États ont pris des mesures encore plus extrêmes pour détourner les consommateurs de la margarine – ils ont exigé que le produit soit teint d'une couleur rose peu attrayante.

D'autres pays ont-ils adopté des restrictions similaires ?

Si vous pensez que les taxes et les colorants sont durs, alors la campagne anti-margarine du gouvernement canadien semble carrément draconienne. De 1886 à 1948, la loi canadienne interdit toute margarine. La seule exception à cette règle est survenue entre 1917 et 1923, lorsque la Première Guerre mondiale et ses conséquences ont laissé le beurre en pénurie et que le gouvernement a temporairement donné son feu vert à la margarine.

La margarine n'a pas nécessairement eu plus de facilité après l'assouplissement de l'interdiction non plus. Le puissant lobby laitier du Québec a veillé à ce que les règles contre la teinture restent en place dans la province jusqu'en 2008.

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Y avait-il un moyen de contourner ces restrictions de couleur ?

Sûr. Cela semble presque risible maintenant, mais si vous vouliez manger de la margarine sur votre pain grillé sans avoir à regarder sa couleur blanche naturelle, il y avait une solution. Alors que les restrictions de coloration se sont généralisées au tournant du 20e siècle, les producteurs de margarine ont accepté qu'ils ne pouvaient pas teindre leurs marchandises en jaune. Cependant, il n'y avait aucune raison pour qu'ils ne puissent pas vendre simultanément de la margarine et du colorant jaune aux consommateurs. Lorsque vous achetiez un bloc ou un tube de margarine, vous receviez également un sachet de colorant alimentaire qui pouvait être pétri à la main dans la margarine.

Qu'est-ce qui a aidé la margarine à rester compétitive par rapport au beurre face à ces restrictions ?

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Plus de restrictions, bien sûr. Paradoxalement, le mouvement des aliments purs des années 1920 a contribué à saper le beurre naturel et à élever le statut de la margarine. En 1923, le Congrès a adopté une loi interdisant l'ajout d'autres ingrédients au beurre, même des additifs qui aideraient à rendre le beurre plus tartinable.

Comme tout amateur de pain grillé le sait, la margarine est beaucoup plus facile à tartiner que le beurre. Soudainement, les fabricants de beurre ne pouvaient plus modifier leurs produits pour faciliter le petit-déjeuner, mais les fabricants de margarine le pouvaient. La popularité de la margarine a grimpé en flèche.

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La margarine a également eu un peu de bosse de la Seconde Guerre mondiale. Lorsque la pénurie de beurre en temps de guerre a forcé les consommateurs à passer à la margarine, de nombreux réfractaires à la margarine ont réalisé que le produit amélioré n'était pas si mauvais après tout. En 1950, le gouvernement américain a abrogé la lourde taxe sur la margarine, et le marché a continué de croître alors que les États individuels annulaient leurs interdictions sur la margarine colorée. Le dernier État à abroger l'interdiction des colorants ? Vous l'avez deviné : le Wisconsin. America's Dairyland n'a autorisé la margarine teinte qu'en 1967.