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Le Time Abe Lincoln et un rival presque en duel

Le 22 septembre 1842, la digue du fleuve Mississippi à Alton, dans l'Illinois, était bondée de spectateurs attendant les résultats d'un duel très attendu - un affrontement entre Abraham Lincoln et son rival politique James Shields. Un seul homme pouvait sortir vainqueur. Les spectateurs retenaient leur souffle en apercevant un bateau s'approchant avec un corps imbibé de sang drapé sur la proue.


Tout avait commencé là où tant d'escarmouches ont lieu : la législature de l'État de l'Illinois. Bien qu'à l'époque, Lincoln était un whig et que Shields était un démocrate, les deux politiciens entretenaient une relation amicale et travaillaient ensemble pour résoudre l'énorme problème d'endettement de l'État.

La relation s'est toutefois refroidie lorsque Shields est devenu l'auditeur de l'État. Il a adopté un certain nombre de mesures controversées et a même institué une politique selon laquelle l'État a cessé d'accepter son propre papier-monnaie comme paiement d'impôts et d'autres dettes.

Lincoln a exprimé sa désapprobation de la manière la plus professionnelle et la plus digne d'un homme d'État qu'il puisse imaginer : en se moquant anonymement de Shields sur papier. Il a commencé à composer des lettres à un journal de Springfield se moquant du personnage de Shields ainsi que de sa politique.

Se moquer de Shields n'était pas difficile à faire. Il était notoirement pompeux, vaniteux et un tantinet excentrique. Les opposants l'ont surnommé 'une marque irrésistible pour la satire'. Mettant à profit son esprit tristement sarcastique, Lincoln a créé deux personnages fictifs - Jeff et Rebecca - qui étaient incapables de payer leurs dettes parce que l'État n'acceptait plus le papier-monnaie.


Il s'est également moqué du manque de jeu romantique de Shields. Une lettre, signée « Rebecca », citait Shields disant : « Chères filles, c'est affligeant, mais je ne peux pas vous épouser toutes. . . Ce n'est pas ma faute si je suis si beau et si intéressant.

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Avant d'envoyer sa note à l'éditeur, Lincoln l'a partagée avec sa future épouse Mary Todd et son amie Julia Jayne. Les deux femmes ont contribué quelques boutades à la lettre de Lincoln et ont même commencé à rédiger leurs propres mémos.



Les lettres devinrent bientôt le sujet de conversation de la ville. Bien que Shields était généralement bien apprécié, les gens ont pris un coup de pied à la satire hilarante de Lincoln. Shields, cependant, n'a pas compris la blague. Furieux, il a contacté le rédacteur en chef du journal et a demandé à connaître l'identité de « Rebecca ». L'éditeur lui a donné le nom d'Abe - selon les instructions de Lincoln.

Après avoir appris l'identité de son diffamateur, Shields a décidé de régler l'affaire en défiant Lincoln en duel. Bien que Lincoln pensait que tout cela était absurde, il savait que reculer devant un duel n'était jamais la chose honorable à faire.

Règles de duel

En tant que personne qui avait été défiée, Lincoln a dû choisir les conditions du duel. Il s'est amusé à évoquer les circonstances les plus ridicules possibles. Pour commencer, il a nommé l'épée large de cavalerie comme l'arme de choix. ('Je ne voulais pas que le gars me tue, ce qu'il aurait fait je pense si nous avions choisi des pistolets', a-t-il expliqué plus tard.)

Ensuite, Lincoln a décidé que le duel devrait avoir lieu sur une île à travers le Mississippi (le duel était illégal dans l'Illinois). Il a également stipulé que les deux hommes s'affrontent au fond d'une fosse de 12 pieds de profondeur divisée par une planche de bois qu'aucun des deux hommes n'était autorisé à traverser.

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Ces conditions ont donné au Lincoln de 6'4' un sérieux avantage sur son adversaire de 5'9'. Lincoln était sûr que Shields reculerait.

Pas le cas.

Le 22 septembre 1842, Shields arriva sur le site du duel près de la ville d'Alton, prêt à affronter n'importe quel challenger qui pourrait être assez idiot pour l'affronter.

Alors que les deux hommes se préparaient à s'affronter, un spectateur a noté à quel point Lincoln avait l'air grave et sérieux. 'Je ne l'avais jamais vu regarder aussi longtemps avant de faire une blague, et j'ai commencé à croire qu'il avait peur.' Mais tout à coup, Lincoln tendit la main et coupa négligemment une branche avec son épée. Encore une fois, c'était un effort pour effrayer Shields pour qu'il se soumette.

Mais l'impressionnante envergure des bras de son adversaire n'a toujours pas dissuadé les Shields décousus. Le duel était sur le point de commencer lorsque quelques amis communs sont arrivés et sont intervenus. Le colonel John Jay Hardin a aidé les deux à parvenir à un compromis pour sauver la face, en le travaillant avec des mots au lieu d'épées. Lincoln a proposé un mea culpa et a admis qu'il était l'auteur des lettres.

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Tout le monde debout sur la digue a été soulagé (mais probablement un cheveu déçu) d'apprendre que le «corps» sur le bateau revenant de l'île n'était en réalité qu'une bûche en chemise rouge – une simple farce montée par un ami commun.

Lorsque le bateau a atteint la terre ferme, Lincoln et Shields sont descendus ensemble, discutant ensemble. En voyant les réactions horrifiées des spectateurs, ils ont tous deux éclaté de rire devant l'absurdité de toute la situation.

Les deux hommes ont enterré la hache de guerre (ou l'épée large) et sont désormais restés amis. Lincoln n'était pas vraiment fier d'avoir failli se battre contre un adversaire politique. En fait, il était assez gêné. Lorsqu'un officier lui a posé des questions sur l'événement des années plus tard, il a répondu: 'Je ne le nie pas, mais si vous désirez mon amitié, vous ne le mentionnerez plus jamais.'

Cet article a été initialement publié en 2012.