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Les histoires vraies derrière 11 artistes célèbres de Sideshow

Bien que le sideshow ait pour la plupart disparu du paysage américain d'aujourd'hui, nous pouvons encore regarder en arrière sur les artistes d'antan et voir comment ils sont devenus les icônes de la culture du cirque américain. Mais les histoires des personnes réelles derrière les légendes sont parfois tout aussi intéressantes que ce qu'elles pourraient faire sur scène.

1. Schlitzie, le dernier des Aztèques

Schlitze 'Schlitzie' Surtees (nom de naissance inconnu, peut-être Simon Metz) est l'un des artistes de spectacle 'pinhead' les plus célèbres de l'histoire, principalement en raison de son rôle dans le film de Tod Browning de 1932.Monstres(et bien que le personnage de Schlitzie dans le film, ainsi que sur scène, soit une femme, il était un homme en dehors de la scène).

Schlitzie est né avec une maladie connue sous le nom de microcéphalie, un trouble du développement qui fait que le crâne et le cerveau sont sous-dimensionnés. (Les microcéphales sont également généralement de petite taille - Schlitzie ne mesurait que quatre pieds.) L'état de Schlitzie le laissait également gravement handicapé mental, ce qui le rendait incapable d'effectuer de nombreuses tâches de base et ne pouvait prononcer que des mots ou des phrases courts.

2. Général Tom Thumb

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Charles Sherwood Stratton, mieux connu sous le nom de General Tom Thumb, est l'un des plus célèbres artistes de sideshow de l'histoire. Le jeune Charles a cessé de grandir à environ deux pieds de haut.



À l'âge de quatre ans, il a été découvert par P.T. Barnum lui-même (en fait un parent des Stratton) et est rapidement devenu membre du cirque de Barnum. Pendant les 40 années suivantes, jusqu'à sa mort en 1883, Charles a connu des succès fous en tant que général Tom Thumb (gagnant une fortune qui ferait de lui un millionnaire aujourd'hui - il a même renfloué le cirque de Barnum à un moment donné) et a épousé une autre petite personne, Lavinia Warren (alias « Mme Tom Thumb »), ce qui lui a valu une réception à la Maison Blanche aux soins du président Abraham Lincoln.

Bien qu'il ait recommencé à grandir plus tard dans sa vie, il mesurait à peine plus d'un mètre. Même après sa mort, les médecins de Stratton n'ont jamais pu déterminer la cause exacte de son nanisme.

3. Chang et Eng Bunker, les jumeaux siamois

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Chang et Eng ne sont peut-être pas des noms familiers, mais ils ont apporté une contribution importante à l'histoire du spectacle - ils étaient les jumeaux siamois d'origine, ainsi appelés parce qu'ils étaient des jumeaux siamois nés au Siam (Thaïlande moderne) en 1811. au sternum, les frères vivaient leur vie face à face (bien qu'avec la médecine moderne, ils seraient facilement séparables puisqu'ils ne partageaient aucun organe majeur autre qu'un foie légèrement fusionné).

Au fur et à mesure que les garçons grandissaient, ils se sont installés en Caroline du Nord, ont adopté le nom de famille Bunker, ont acheté une plantation (avec des esclaves) et ont même épousé une paire de sœurs (non unies) avec lesquelles ils ont engendré un total de 21 enfants. En raison de l'état des frères, leur lit conjugal a été construit sur mesure et avait de la place pour les quatre d'entre eux pour dormir ensemble. Plus tard, cependant, les deux épouses auraient découvert qu'elles ne pouvaient pas s'entendre et les frères ont donc emménagé dans deux maisons séparées, passant alternativement trois jours à une semaine chacune (selon la source).

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Ils moururent le 17 janvier 1874, mais pas en même temps. Chang est mort d'un accident vasculaire cérébral provoqué par une pneumonie au cours de la nuit. Eng a découvert son frère le lendemain matin et un médecin a été appelé pour une séparation d'urgence, mais Eng était déjà décédé à son arrivée.

4. Frank Lentini, l'homme à trois pattes

Né en Sicile en 1881, Francesco Lentini était unique dès la naissance : il avait non seulement une troisième jambe presque entièrement complète, mais aussi un petit quatrième pied attaché au genou de cette jambe et avait même une deuxième série de (apparemment pleinement fonctionnel) organes génitaux.

L'état de Lentini était en fait le résultat d'un jumeau siamois partiellement formé, qui était fusionné avec lui au niveau du bassin. Étant donné que les parties restantes du jumeau étaient directement connectées à la colonne vertébrale de Lentini, ses médecins ont déterminé qu'il n'était pas possible de les retirer. En tant que tel, Frank Lentini a vécu le reste de sa vie en tant qu'homme à trois pattes.

À l'origine, le jeune Frank était profondément déprimé par son état, mais après avoir passé du temps dans une école pour enfants handicapés et en avoir vu d'autres aveugles et sourds, il s'est mieux accepté, ce qui l'a conduit à sa carrière dans le sideshow, où il effectuer des exploits comme frapper un ballon de football avec sa troisième jambe ou sauter à la corde. Il a finalement travaillé avec tous les grands cirques et est devenu extrêmement respecté dans la communauté des spectacles.

5. Joseph Merrick, l'homme éléphant

Joseph 'John' Merrick, également connu sous le nom d'Elephant Man, est l'un des artistes de sideshow les plus célèbres à avoir jamais vécu. Né en 1862 avec une série de défauts génétiques encore non confirmés, la peau et les os de Merrick ont ​​finalement été recouverts de nombreuses excroissances, protubérances et tumeurs.

L'état de Merrick n'a commencé à se manifester qu'à l'âge de cinq ans, et ses parents ont fini par croire que c'était le résultat de la peur de sa mère par un éléphant alors qu'elle était enceinte de lui (d'où le surnom 'Elephant Man'). Il a eu du mal à trouver du travail tout au long de sa vie et a finalement accepté de se joindre à l'exposition pour subvenir à ses besoins, ce qui l'a également amené à être présenté au Dr Frederick Treves de l'hôpital de Londres.

Bien qu'il ait déclaré plus tard qu'il ne se souciait pas de son temps en tant qu'artiste, il n'en gagnait pas beaucoup non plus et s'est fait voler toutes ses économies par l'un de ses managers à Bruxelles. De retour à Londres, il est devenu résident permanent du London Hospital après que la police eut trouvé la carte du Dr Treves en la possession de Merrick. Pendant son séjour là-bas, il est devenu célèbre parmi l'élite londonienne et a reçu de nombreux visiteurs, dont Alexandra, princesse de Galles.

Il meurt le 11 avril 1890 asphyxié dans son sommeil. Le Dr Treves, qui s'était lié d'amitié avec Merrick depuis qu'il l'avait rencontré pour la première fois, pensait que Merrick avait peut-être essayé de poser sa tête pendant qu'il dormait (il dormait généralement assis droit), ce qui lui a disloqué le cou et l'a étouffé.

6. Ella Harper, la fille aux chameaux

Ella Harper est née à Hendersonville, Tennessee en 1870, et elle avait un trait qui la rendait juste mûre pour le sideshow : les genoux d'Ella pouvaient se plier en avant, lui permettant de se laisser tomber sur les mains et de marcher à quatre pattes. De nos jours, c'est une condition connue appeléegenou courbé, mais à l'époque d'Ella, on l'appelait simplement 'The Camel Girl'.

Elle a finalement fait son chemin au Nickel Plate Circus de W. H. Harris, où elle était la vedette du spectacle. En 1886, alors qu'Ella avait 16 ans, sa « carte de présentation » (les fiches d'informations biographiques que les cirques distribuaient à leurs artistes) indiquait qu'à partir de cette année-là, elle avait l'intention de quitter le cirque et d'aller à l'école. Effectivement, la Camel Girl a disparu et aucune référence à son acte n'apparaît après cette année.

7. Stephan Bibrowski, Lionel l'homme au visage de lion

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Né en 1891 dans la Pologne d'aujourd'hui, Stephan Bibrowski était un garçon ordinaire qui avait des cheveux épais qui poussaient sur tout son corps. Sa mère était convaincue (un peu comme la mère de Joseph Merrick) que l'affliction était due au fait qu'elle avait vu le père de Stephan se faire attaquer par un lion alors qu'elle était enceinte. (Cette explication des malformations congénitales, connue sous le nom d'impression maternelle, était populaire au tournant du siècle, mais a depuis longtemps été démystifiée.)

Sa mère le considérait comme un monstre et l'a donné à un artiste allemand. En vérité, le jeune Stephan souffrait d'hypertrichose, le même trouble qui nous donne le soi-disant « syndrome du loup-garou », un trait que l'on retrouve chez l'artiste de cirque contemporain Jesús Aceves, le « Wolf Boy ». Le motif de cheveux de Stephan ressemble plus à celui d'un lion.

Cependant, Stephan était bien connu pour être gentil, doux et intelligent. Il aurait parlé cinq langues et aurait passé une partie de son acte à simplement parler à son public. Stephan a pu prendre sa retraite dans la trentaine et est retourné en Europe. Il est mort d'une crise cardiaque à l'âge de 41 ans.

8. Annie Jones, la femme barbue

Annie Jones n'est peut-être pas la femme barbue d'origine, mais elle était certainement l'une des plus célèbres (et peut-être la plus jeune). Née à une époque indéterminée dans les années 1860, elle commence à tourner avec P.T. Barnum alors qu'elle n'avait que neuf mois.

Elle est rapidement devenue l'un des artistes les plus prisés de Barnum et avait même poussé une moustache complète à l'âge de cinq ans. Elle était généralement simplement appelée la « fille barbue » (jusqu'à ce qu'elle soit trop âgée pour être appelée une fille, c'est-à-dire), bien qu'elle soit également appelée « fille singe ».

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Plus tard dans la vie, Jones était l'une des femmes barbues les plus populaires du secteur et a utilisé sa renommée et sa position dans le cirque de Barnum comme plate-forme pour décourager l'utilisation du mot « freaks » pour désigner les artistes de spectacle.

9. Isaac W. Sprague, Le squelette humain

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Isaac Sprague, né dans le Massachusetts en 1841, était de toute évidence un garçon normal, du moins jusqu'à l'âge de 12 ans, date à laquelle il a commencé à perdre du poids rapidement. En peu de temps, sa masse musculaire était pratiquement tombée à zéro, ses médecins étant incapables d'expliquer exactement pourquoi (son état a été répertorié par au moins un d'entre eux comme « atrophie musculaire progressive extrême »). A 24 ans, incapable d'exercer un autre métier, il rejoint le sideshow.

Sprague a travaillé avec P.T. Barnum par intermittence tout au long de sa carrière, travaillant au Barnum's American Museum et partant parfois en tournée avec lui lorsqu'il se retrouvait à court d'argent, ce qui était apparemment assez fréquent. (Il avait trois fils et aurait également un problème de jeu.)

À l'âge de 44 ans, Sprague a été officiellement mesuré par un médecin et s'est avéré mesurer cinq pieds six pouces et ne pesant que 43 livres. Il mourut deux ans plus tard d'asphyxie, probablement à cause de son état. En raison de la popularité de Sprague, les numéros de « squelette vivant » sont devenus courants dans de nombreux spectacles.

10. Prince Randian, le torse vivant

Le prince Randian (nom de naissance inconnu) est né en 1871 en Guyane britannique (maintenant la nation indépendante de la Guyane) avec le syndrome de tétra-amélie, un trouble qui fait naître la personne sans membres, ainsi que d'autres malformations possibles (ce que Randian a fait ne pas avoir). Le reste de sa jeunesse est un mystère. Selon la légende, il a été amené (avec sa femme, 'la princesse Sarah') en Amérique à l'âge de 18 ans par P.T. Barnum lui-même.

Les deux se sont rapidement installés en Amérique et ont commencé à avoir des enfants (cinq au total). Randian est devenu célèbre avec son numéro de « serpent humain », où il portait une tenue en laine d'une seule pièce et rampait sur la scène, tout en exécutant un certain nombre d'actes (comme écrire ou rouler une cigarette avec la bouche et se raser avec un rasoir encastré dans un bloc de bois) qui semblerait impossible pour un homme sans appendices.

En fait, Randian était très capable sans membres. Il a affirmé qu'il avait construit lui-même ses accessoires, ainsi que la boîte dans laquelle il les avait rangés. Il était également extrêmement intelligent et polyglotte et, selon ceux qui travaillaient avec lui, possédait un grand esprit et un grand sens de l'humour.

11. Mirin Dajo, l'homme invulnérable

Né Arnold Gerrit Henskes en 1912 à Rotterdam, aux Pays-Bas, Mirin Dajo (un pseudonyme qu'il a adapté du mot espéranto pour « merveille ») était célèbre principalement pour une chose : il pouvait enfoncer des épées et d'autres objets métalliques directement dans son corps sans se blesser.

Bien qu'il ne s'agisse pas strictement d'un artiste de spectacle (Dajo était en affaires pour lui-même), la pelote d'épingles humaine est un numéro de spectacle traditionnel et Dajo était l'un des meilleurs dans ce domaine. Selon Dajo lui-même, il a appris le truc des fakirs hindous, qui sont connus pour percer occasionnellement leur corps sans se blesser, bien que pas au même degré que Dajo.

En réalité, Dajo n'a jamais été connu pour avoir visité l'Inde et il a probablement simplement utilisé l'histoire dans le cadre de l'angle spirituel de son acte. Des décennies avant qu'il n'y ait des hippies, Dajo a utilisé son acte pour prêcher l'amour, une force de vie unificatrice et un mépris pour le matérialisme.

Plusieurs médecins ont examiné Dajo et ont même effectué des radiographies sur lui avec une épée toujours enfoncée dans son corps. Ils ont découvert que la lame le transperçait en effet, bien qu'ils n'aient aucune idée de la façon dont il était capable d'effectuer la manœuvre sans se blesser. (Les chercheurs modernes pensent qu'il a peut-être créé des fistules - de petits tunnels cicatriciels - à travers son corps pendant de nombreuses années en insérant lentement les épées en lui-même.)

En 1948, il a affirmé que des voix l'avaient obligé à avaler une aiguille en acier et à la faire retirer chirurgicalement. Il a fait les deux, mais en raison de complications de l'opération ou de ses performances (ou des deux), Dajo est décédé quelques jours plus tard d'une rupture de l'aorte.