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Les meurtres « vaudous » de Clémentine Barnabet, qui a prétendu avoir tué 35 personnes

Au début d'un après-midi de fin janvier 1911, un officier de police de West Crowley, en Louisiane, reçut un appel téléphonique urgent. Les voisins craignaient que quelque chose de terrible ne se soit produit au 605 Western Avenue, et en effet, lorsque Office Ballew est arrivé à la maison, il a trouvé les trois occupants de la maison - un homme, une femme et un petit garçon - allongés dans leur lit avec le crâne fendu. Le lit était trempé de sang et des traces de pas sanglantes tachaient le sol. Les portes étaient verrouillées, indiquant que le tueur était entré par une fenêtre et avait assassiné la famille pendant qu'ils dormaient. Il y avait un seau de sang dans un coin, et à la tête du lit, juste au-dessus des corps écrasés, se tenait une hache ensanglantée.

Le journal local l'a qualifié de 'meurtre le plus brutal de l'histoire de cette section', mais ce n'était qu'un des meurtres à la hache qui terrifieraient certaines parties de la Louisiane et du Texas au début des années 1910. Les crimes seraient liés aux rumeurs d'une prêtresse vaudou dérangée et d'un culte appelé « l'église du sacrifice », qui aurait massacré ses victimes dans le cadre de leurs rites étranges. Mais bien que les soupçons se soient d'abord concentrés sur plusieurs hommes, le meurtrier s'est avéré être une femme afro-américaine nommée Clementine Barnabet, qui n'avait peut-être que peu de liens avec le vaudou. Elle finira par avouer avoir tué 35 personnes, bien que le nombre exact de personnes qu'elle a assassinées soit inconnu.

'Cerveau avec une hache'

Au début de la deuxième décennie du 20e siècle, les meurtres ont ouvert la voie à la terreur à travers un groupe de villes le long de la ligne de chemin de fer du Pacifique Sud. Alors que des sources discutent du premier meurtre lié à l'affaire, il se peut qu'il s'agisse d'une femme nommée Edna Opelousas et de ses trois enfants, tués à Rayne, en Louisiane, en novembre 1909. Le meurtre suivant a eu lieu fin janvier 1911, lorsque Walter Byers, sa femme et leur fils ont été massacrés à mort à Crowley, en Louisiane. La police était quelque peu habituée à ce que la criminalité se produise dans leur quartier en grande partie pauvre de la ville, mais la brutalité des meurtres – « ébranlés à coups de hache », comme l'a dit une source – les a surpris. Un peu plus de quatre semaines plus tard, le 25 février, le meurtrier a de nouveau frappé, tuant quatre membres de la famille Andrus à Lafayette, en Louisiane. À ce moment-là, la police a commencé à soupçonner que leurs crimes étaient si similaires qu'ils pouvaient être « l'œuvre du même terrible monstre ». Un mois plus tard, à San Antonio, au Texas, Alfred et Elizabeth Casaway ont été assassinés de la même manière, ainsi que leurs trois enfants.

Après quelques fausses pistes, la police s'est concentrée sur Raymond Barnabet, un petit criminel local et métayer de Lafayette qui vivait dans 'l'arrière-ville'. Raymond a été arrêté sur la base des soupçons de sa maîtresse – après une bagarre, elle s'était plainte de lui à un ami et avait suggéré un lien possible avec les meurtres. Lors de son procès en octobre 1911, les enfants de Raymond, Zepherin et Clementine Barnabet, ont témoigné contre leur père, et l'adolescente Clementine a raconté une histoire graphique de son père rentrant chez lui une nuit avec du sang sur ses vêtements alors qu'il menaçait la famille [PDF]. Zepherin a confirmé l'histoire, ajoutant que leur père s'était vanté d'avoir 'tué toute la foutue famille Andrus'. Les deux enfants ont dit qu'ils craignaient pour leur vie si leur père était libre.

Mais alors que Raymond était en prison, un autre meurtre a eu lieu. Le 26 novembre 1911, Norbert Randall, sa femme, ses trois enfants et son neveu ont tous été assassinés à Lafayette de la même manière odieuse, mais avec un ajout horrible : alors que le reste de la famille a été attaqué à la hache, Norbert a été abattu en la tête.

Il était clair qu'un tueur était toujours en fuite. Le shérif de la paroisse Lafayette Louis LaCoste, qui se méfiait déjà des enfants de Raymond, les a arrêtés tous les deux. Ses soupçons provenaient en partie du fait qu'ils avaient mauvaise réputation en ville ; lors du procès de Raymond, leurs voisins, la famille Stevens, les ont décrits comme « crasseux, sournois, dégénérés ». Et il y avait un autre détail qui concernait LaCoste : lorsque la police est venue à la résidence Barnabet pour arrêter Raymond, du sang provenant des meurtres d'Andrus avait été découvert sur les vêtements de Clémentine. Elle a témoigné lors du procès de son père qu'il y avait essuyé le sang, mais le shérif n'en était pas si sûr.

En effet, lorsque les députés ont arrêté Clémentine et fouillé le domicile de la famille, ils ont trouvé des preuves plus accablantes. CommeLe Picayune Quotidienrapporté le 28 novembre 1911, il y avait « une combinaison complète de vêtements de femme dans sa chambre, saturée de sang et couverte de cerveaux humains ». Non seulement cela, mais le loquet de leur porte était couvert de sang. Zepherin a fourni un alibi pour la nuit des meurtres, mais Clémentine n'en avait pas et a été emmenée en prison.

Même alors, les meurtres n'ont pas cessé.

Les cinq humains

En janvier 1912, trois autres familles sont assassinées. Dans le troisième cas, lorsque Félix Broussard, sa femme et leurs trois enfants ont été tués à Lake Charles, en Louisiane, le tueur (ou les tueurs) a écarté les mains des victimes avec des morceaux de bois et a laissé un message manuscrit sur le mur. Certaines sources disent que le message a été écrit avec du sang ; d'autres, au crayon. Quoi qu'il en soit, les lettres épelaient une phrase effrayante : « Lorsqu'il fait l'inquisition pour le sang, il n'oublie pas le cri des humbles » (une version du Psaume 9:12 dans la Bible King James). Le message était signé « Human Five ». Le numéro dans la signature a conduit la police à penser qu'une bande de meurtriers était à l'œuvre, et cela a également donné au groupe un surnom repris par la presse : The Human Five Gang.

Les journaux ont eu une journée sur le terrain, et ont saisi l'idée que les meurtres étaient liés à un rituel vaudou. L'un des premiers à adopter cet angle, leLa Gazette d'El Paso, a publié un article sur les meurtres de Broussard intitulé « Les horreurs du vaudou éclatent à nouveau ». L'histoire a suggéré que les crimes étaient liés à des sacrifices humains qui ont eu lieu dans le cadre d'un rituel vaudou, et a souligné l'idée du nombre cinq comme ayant en quelque sorte une pertinence rituelle. « Il y a deux mois, six membres de la famille Wexford ont péri aux mains des fanatiques, mais l'un d'eux était un bébé né la veille de la tragédie et qui, selon toute probabilité, n'avait pas été pris en considération lors des plans du sacrifice humain. ont été consommés », a écrit le journaliste du journal. 'Maintenant vient la tragédie de Broussard avec sescinqvictimes, complétant ainsi une série de sacrifices decinqdes familles séparées, chacune ayant manifestement l'intention d'avoir impliquécinqvictimes. » (Ces chiffres n'étaient pas tout à fait exacts - le nombre de victimes dans une famille particulière variait généralement de quatre à six.)

leLa Gazette d'El Pasoétait l'un des nombreux à courir avec l'angle Voodoo. Après que leur histoire ait été publiée dans les kiosques à journaux, plusieurs journaux locaux ont également publié la possibilité que les meurtres étaient liés au vaudou. À peu près à la même époque, des rumeurs circulaient selon lesquelles Clémentine était à la tête d'une sorte de culte appelé « l'Église du Sacrifice », qui aurait été dirigée par un révérend King Harris, un prédicateur du réveil pentecôtiste avec une petite congrégation liée au Christ sanctifié saint. Église. La police a emmené Harris pour interrogatoire après que des rumeurs d'implication religieuse se soient répandues, mais le révérend n'avait jamais entendu parler d'une «église du sacrifice» et était visiblement secoué à l'idée que ses sermons auraient pu inspirer une série de meurtres sanglants à la hache.

Finalement, les enquêteurs obtiendraient au moins certaines de leurs réponses. Le 5 avril 1912, Clémentine fait des aveux complets, admettant 17 meurtres. Elle a affirmé qu'elle avait acheté un charme vaudou destiné à la protéger tout en commettant ses crimes, et a déclaré qu'elle et ses complices avaient tiré au sort pour voir qui commettrait les meurtres. Elle a également dit qu'elle s'était déguisée en homme pour mieux se cacher la nuit.Le Picayune Quotidiena noté qu'« elle a déclaré qu'elle avait tué les enfants parce qu'elle ne souhaitait pas qu'ils restent des orphelins dans le monde ». Ses motivations pour les crimes, cependant, n'ont jamais été précisées.

L'annonceur Lafayettea publié ses aveux complets dans le journal le 5 avril 1912, mais a ajouté à la fin : « Les aveux de Clémentine ont été reçus avec diverses nuances de croyance en raison de la manière positive dont elle a juré lors du procès de son père et des informations trompeuses qu'elle a reçues. donné quant à ses complices.

En effet, il était difficile de garder l'histoire de Clémentine droite. Elle avait précédemment témoigné devant le tribunal que son père était l'homme dangereux derrière les meurtres, mais ils ont continué à se produire. Elle a donné des noms à ses complices, mais lorsque le shérif LaCoste a enquêté sur eux, ils ne sont allés nulle part. Plusieurs arrestations ont été effectuées, mais la recherche du reste du « Human Five Gang » était une impasse.

Le procureur de district, Howard E. Bruner, a émis l'hypothèse que certains de ces meurtres étaient des crimes d'imitation, mais il croyait que Clémentine était une « perverse morale » qui était coupable de tout ce qu'elle avait avoué. (Clementine avait admis avoir « caressé » les cadavres après les avoir tués.)

Les dossiers du tribunal pour le procès de Barnabet ont été résumés et publiés par The Federal Writers Project en 1942, et leur récit montre clairement qu'il y avait une grande confusion dans le public concernant les détails de l'affaire à l'époque. D'une part, il n'y a probablement jamais eu d'« Église du Sacrifice », comme l'avaient dit les journaux. Le révérend Harris avait prêché à Lafayette la nuit des meurtres de Randall, mais n'était par ailleurs pas impliqué. Selon le Federal Writers Project, « un état de confusion existait dans l'esprit du public concernant l'Église du sacrifice, dont l'existence n'avait jamais été établie et [Harris] L'Église sanctifiée, et les arrestations fréquentes de cette dernière étaient effectuées. Il est possible que les motsSanctifieretSanctifiéont été confondus avecsacrificeaprès que les rumeurs du culte vaudou aient commencé à se répandre, et que la désinformation s'était propagée à partir de là.

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Mais les dégâts du 'Voodoo' avaient déjà été faits. La population de Lafayette était assez disposée à rejeter la faute sur une prêtresse vaudou nébuleuse commettant un meurtre alors qu'elle dirigeait une secte sacrificielle. Cela n'a pas aidé que Clémentine ait nommé un prêtre vaudou qui lui avait donné le charme d'invisibilité : Joseph Thibodeaux. Elle a dit qu'il lui avait également donné les idées des crimes, mais Thibodeaux a juré que cela ne s'était jamais produit, et que loin d'être un prêtre vaudou, il s'était simplement engagé dans la médecine à base de racines. (Un journal local a expliqué à ses lecteurs que Thibodeaux 'a toujours été considéré comme pacifique dans sa disposition et inoffensif dans son intention', et a déclaré qu'il était 'remarqué pour sa pratique consistant à conjurer les verrues'.)

Malgré les soupçons des enquêteurs concernant les aveux de Clémentine, les histoires à son sujet ont continué à circuler. Bruner a officiellement déposé des accusations contre elle le 14 avril 1912. Alors qu'elle était en prison, elle a avoué un total de 35 meurtres, mais a continué à raconter son histoire avec des détails différents qui rendent difficile la connaissance de la vérité.

Ses avocats de la défense ont affirmé qu'elle était folle, mais elle a été jugée et condamnée à la prison à vie au pénitencier de Louisiane à l'âge de 19 ans. Elle a tenté de s'évader le 31 juillet 1913, mais a été arrêtée le même jour. Malgré sa tentative d'évasion, elle était considérée comme une prisonnière modèle. Elle n'a cependant pas servi très longtemps. Selon un bref rapport sur la prison, Clémentine a reçu une 'procédure' qui l'aurait 'ramenée' à son 'état normal' et qui lui a permis d'être libérée pour bonne conduite après avoir purgé 10 ans.

Réalité ou panique morale ?

Alors, qu'en est-il de l'histoire de Clémentine, et qu'est-ce que la fabrication médiatique ? Les preuves trouvées dans sa chambre et la matière cérébrale sur ses vêtements suggèrent que Clémentine a commis certains de ces meurtres, mais peut-être pas tous. Le Dr Jeff Anderson, professeur d'histoire à l'Université de Louisiane Monroe, a déclaré à Trini Radio que Clémentine ou 'quelqu'un dans sa maison' a commis la majorité de ces meurtres, mais que ses aveux sont si contradictoires, 'Je ne pense pas qu'elle a totalement commis tous les meurtres qu'elle a dit avoir commis. La question des complices de Barnabet – et s'ils faisaient ou non partie d'une sorte de culte vaudou – n'a jamais été résolue.

Peut-être que si la race ou la classe de Clémentine avait été différente, nous serions plus près de connaître la vérité. Comme l'a écrit l'auteur James Hoare pour Real Crime Daily, « Elle a scandalisé la presse, provoquant une panique morale dans un État où la guerre civile et l'esclavage sont restés un souvenir vivant. Tout chez Clémentine Barnabet représentait une collision – voire une perversion – de cultures aux yeux de la Louisiane blanche, de son français créole mutilé… à ses croyances mutilées, un mélange tabloïd-appât de vaudou – lui-même un mélange de catholicisme et d'Afrique de l'Ouest. les rites tribaux et le christianisme évangélique.

Curieusement, il y a eu plus d'une série de meurtres à la hache terrorisant la Louisiane à la même époque. À proximité, les meurtres du tristement célèbre Axeman de la Nouvelle-Orléans ont tourmenté les habitants à la fin des années 1910. Les meurtres n'ont jamais été résolus. Et plusieurs décennies plus tôt, un tueur parfois appelé la « Servante Girl Annihilator » a commis plusieurs meurtres à la hache dans les années 1880 à Austin, au Texas, des crimes qui n'ont jamais été résolus non plus.

Les experts ne savent pas si tous ces meurtres sont liés. Mais une chose est sûre : plus d'un siècle plus tard, l'histoire de Clémentine Barnabet - la vérité et les légendes enchevêtrées - continue de nous hanter.

Cette histoire a été diffusée pour la première fois en 2017.