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Démêler l'histoire des cheveux humains

Qu'ils soient bruns ou blonds, dans une coiffure raide ou naturellement bouclée, les cheveux qui poussent de notre tête sont un aspect fondamental de l'apparence humaine. Notre multitude de types de cheveux est si omniprésente qu'il est en fait facile d'ignorer à quel point les cheveux sont étranges, et pas dans le sens où votre coiffure pourrait être du mauvais côté de l'énervement.

'Quand il s'agit de l'unicité humaine, les gens proposent toutes sortes de choses - la culture, l'intelligence, la langue', a déclaré à Trini Radio Tina Lasisi, doctorante en anthropologie à la Penn State University. « [Mais] nous sommes les seuls mammifères à avoir un corps glabre et un cuir chevelu poilu. »

En apparence, nos types de cheveux sont assez simples. Comme les ongles, les cheveux sont principalement constitués de la protéine kératine. Il peut survivre pendant des millénaires dans les bonnes conditions - pensez à Ötzi, l'homme des glaces âgé de 5 300 ans dont les vêtements, le corps et les cheveux ont tous été préservés lorsqu'il a été gelé dans un glacier. Dans des environnements plus chauds, plus humides et plus acides, les cheveux peuvent se dégrader en quelques semaines.

Mais c'est seulement ce que sont les cheveux.Pourquoinous avons différents types de cheveux et comment ils sont apparus est un mystère que les scientifiques commencent tout juste à démêler.

Pourquoi avons-nous des cheveux sur la tête ?

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Certains chercheurs ont essayé diverses hypothèses pour expliquer les modèles de croissance des cheveux dansHomo sapienset pourquoi ils diffèrent si radicalement de nos proches parents, comme les chimpanzés. La perte de poils signifiait que nous pouvions transpirer davantage, un mécanisme de refroidissement qui 'a contribué à rendre possible l'élargissement spectaculaire de notre organe le plus sensible à la température, le cerveau', écrit l'anthropologue Nina Jablonski dansScientifique américain. D'autres chercheurs ont émis l'hypothèse que les cheveux restant sur les têtes humaines aidaient les hominidés à réguler la température corporelle lorsqu'ils devenaient bipèdes et commençaient à parcourir de longues distances. Fondamentalement, les cheveux du cuir chevelu ont créé une sorte de chapeau intégré.



Les cheveux ne restent généralement pas pendant des centaines de milliers d'années comme le font les os fossilisés. Si les scientifiques veulent répondre à la question de savoir comment nos cheveux ont évolué à partir de la fourrure sur tout le corps, ils doivent explorer le génome humain - et Lasisi a constaté que, étonnamment, peu l'ont fait. C'est en partie à cause du temps et des dépenses nécessaires pour effectuer une analyse génomique pour identifier les gènes qui affectent la production de cheveux. Mais c'est aussi parce que ce n'était pas une question posée par des scientifiques (hommes) antérieurs, selon Lasisi.

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'Ils se disaient:' Oh oui, les cheveux, c'est sexy pour les femmes, c'est probablement une sélection sexuelle. ' Mais il n'y avait aucun effort pour considérer cela comme un trait humain unique parce qu'ils étaient plus intéressés par notre gros cerveau, la bipédie, et ainsi de suite ', dit Lasisi.

Comment sont nés les différents types de cheveux ?

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Même le manque de catégorisation des types de cheveux est révélateur. Contrairement à ce que peut dire votre flacon de shampoing, il n'existe pas de véritable système de classification des différents types de cheveux. Au moins pas encore.

« La plupart des mammifères ont les cheveux raides. Seuls les cheveux humains [chez les populations africaines et mélanésiennes] ont cette configuration étroitement enroulée. Nous avons tendance à parler de cheveux raides, ondulés, bouclés, dans certains cas crépus », explique Lasisi. 'Mais c'est comme si nous essayions de faire des études génétiques sur la taille en disant qu'il y a des personnes de petite taille, des personnes de taille moyenne et des personnes de grande taille, trouvez maintenant quels gènes sont liés à cela.'

En d'autres termes, avant même de pouvoir tenter de répondre à la question de savoir quels gènes contrôlent la texture et la couleur des cheveux, Lasisi a dû trouver un système pour définir ces textures et couleurs de cheveux. Lasisi a commencé à créer un système de classification qu'elle espère éventuellement publier, qui repose sur l'analyse microscopique du rayon des boucles et sur la mesure de quantités précises de mélanine dans les cheveux. Elle a ensuite essayé de répondre à la première de nombreuses questions : les cheveux africains étroitement enroulés ont-ils évolué en réponse à l'environnement chaud. Bien que cette recherche soit toujours en cours, elle dit que les résultats peuvent indiquer quelque chose de contre-intuitif : plus les cheveux sont épais, mieux ils sont isolants de la chaleur.

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Dans les rares occasions où les cheveux sont conservés dans les archives fossiles, ils peuvent être une incroyable source d'informations sur la santé et le comportement de nos ancêtres. En 2009, Lucinda Backwell et ses collègues ont décrit la découverte de ce qui semblait être des cheveux humains dans du caca d'hyène fossilisé (alias coprolites) datant de plus de 200 000 ans, la plus ancienne preuve de cheveux humains à ce jour. Cinq ans plus tard, Backwell et d'autres ont suivi cette étude avec un examen de 48 poils de coprolithes d'hyènes qui ont identifié plusieurs espèces de mammifères. La présence de tous ces types de poils signifie que les hyènes fouillaient de nombreux restes différents, y compris des humains.

'Dans le cas des cheveux humains dans le coprolite, ils nous en ont dit beaucoup, car il n'y avait pas d'os', a déclaré à Trini Backwell, anthropologue de l'Université de Witwatersrand en Afrique du Sud et de l'Instituto Superior des Estudios Sociales, CONICET en Argentine. Radio par courriel. Ils ont révélé que les humains partageaient l'environnement avec de grands herbivores comme l'impala, le zèbre, le koudou et les phacochères en Afrique australe il y a 200 000 ans. Malheureusement pour les scientifiques, toute la kératine de cet échantillon de cheveux avait été remplacée par du carbonate de calcium qui ne contenait aucun ADN. 'Le premier prix serait d'extraire l'ADN et d'identifier si les cheveux appartenaient à un humain moderne ou archaïque, ou même à quelqu'un commeHomo naledi, avec ses caractéristiques primitives et son jeune âge », a déclaré Backwell. En plus d'aider à identifier l'espèce précise d'hominine, l'ADN d'un échantillon de cheveux comme celui-ci pourrait grandement en dire plus sur les relations entre les différentes espèces.

Backwell a également étudié les cheveux humains trouvés dans une grotte à haute altitude en Argentine, l'un des meilleurs environnements pour préserver les cheveux car ils sont 'frais, secs, foncés et avec un pH neutre', dit-elle. Comme les cheveux coprolite en Afrique du Sud, la datation et l'identification des cheveux en Argentine aideront Backwell et d'autres à comprendre la propagation des humains à travers le monde.

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Comment les cheveux peuvent-ils éclairer l'histoire ?

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Lorsque les gens sont exposés à des substances présentes dans l'environnement, leurs cheveux conservent certaines des signatures chimiques de ces substances. Les cheveux trouvés dans la glace, dans l'ambre et sur les momies des régions arides du monde ont permis aux chercheurs d'apprendre des détails fascinants sur les habitants de certaines régions.

En 2013, les archéologues de l'Université du Chili ont analysé 56 échantillons de momies trouvés dans le nord du Chili. En utilisant la chromatographie en phase gazeuse et la spectrométrie de masse (un outil qui identifie différentes substances dans un échantillon et qui est également utilisé pour les tests de dépistage de drogue), ils ont découvert que les gens avaient fumé des plantes contenant de la nicotine en continu de 100 avant notre ère à 1450 EC. 'Dans l'ensemble, ces résultats suggèrent que la consommation de nicotine a été réalisée par des membres de la société dans son ensemble, indépendamment de leur statut social et de richesse', ont écrit les chercheurs dans leur étude.

Un autre groupe d'archéologues a collecté des échantillons de cheveux de 40 momies trouvées au Pérou, au Chili et en Égypte pour analyser les concentrations de mercure préindustrielles à travers le monde, allant de 5000 avant notre ère à 1300 après JC [PDF]. Leurs résultats, publiés en 2018, indiquaient des niveaux de mercure beaucoup plus faibles dans l'environnement qu'à l'ère industrielle. Les chercheurs ont également découvert que le régime alimentaire de chaque groupe déterminait le niveau réel d'exposition au mercure : les momies chiliennes présentaient des concentrations plus élevées dans leur régime alimentaire à base de fruits de mer, tandis que les Égyptiens, qui mangeaient des animaux terrestres, en avaient les plus faibles.

Pour l'instant, le mystère de l'évolution des cheveux reste en partie non résolu. Mais la prochaine fois que vous serez au salon, regardez-vous dans le miroir et rappelez-vous : les cheveux font partie de ce qui nous rend humains.