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Quelles sont les causes de « l'odeur de la personne âgée » ?

La lectrice Sarah écrit pour demander : « Qu'est-ce qui cause cette odeur distinctive de « personne âgée » ? Quoi qu'il en soit, il semble être commun à toutes les personnes âgées. Est-ce inévitable ou y a-t-il quelque chose que vous pouvez faire pour l'éviter ? »

Avez-vous déjà remarqué que vos grands-parents et leur maison avaient une puanteur terne et sucrée ? Tu n'es pas seul. Les personnes âgées ont vraiment une odeur chimiquement distincte.

Comme les autres odeurs corporelles, cette « odeur de personne âgée » est produite lorsque les produits chimiques des glandes cutanées se décomposent en petites molécules odorantes qui s'envolent dans l'air. Le produit chimique spécifique qui donne aux personnes âgées leur odeur unique, soupçonnent les scientifiques, est un composé appelé 2-nonénal. Créé par la dégradation oxydative d'autres produits chimiques au fil du temps, il produit ce qui est décrit comme une 'odeur grasse et herbacée désagréable' chez les gens et est également responsable d'une partie de la saveur 'carton' de la bière éventée.

En 2000, des chercheurs japonais ont découvert que la concentration de 2-nonénal augmentait avec l'âge. Ils ont demandé à 22 personnes, âgées de 26 à 75 ans, de porter des chemises anti-odeurs au lit pendant quelques nuits, puis d'analyser les molécules qui adhéraient au tissu. Ils ont trouvé plus de 2-nonénal dans les chemises portées par les personnes de plus de 40 ans que chez les sujets plus jeunes. Et chez les plus de 40 ans, la concentration de 2-nonénal augmentait significativement avec l'âge, le sujet le plus âgé produisant près de trois fois plus que les sujets d'âge moyen.

Les chercheurs n’ont vu aucun autre composé odorant augmenter avec l’âge comme ça, et pensent que la « détérioration des odeurs corporelles » chez les personnes âgées, comme ils le disent poliment, peut être attribuée au 2-nonenal. Mais pourquoi le composé augmente-t-il avec l'âge ? Les chercheurs ont également noté la présence de plus d'acides gras insaturés oméga-7 dans les chemises portées par les sujets plus âgés, et pensent que le 2-nonénal provient de la dégradation de ces chaînes d'acides gras. La raison pour laquelle les acides gras augmentent avec l'âge, quant à elle, n'est toujours pas claire. Les chercheurs pensent que cela pourrait être dû à des modifications du métabolisme liées à l'âge ou à des modifications de la quantité d'autres produits chimiques dans les sécrétions cutanées.

Une autre grande question toujours en suspens est à quoi sert, le cas échéant, un changement d'odeur lié à l'âge. Les humains et certains animaux non humains peuvent faire la différence entre les individus plus âgés et plus jeunes par l'odorat, et certains animaux sont connus pour être plus attirés par l'odeur des individus plus âgés et ont plus de succès à s'accoupler en vieillissant. Une explication possible à cela est que les individus plus âgés peuvent avoir un avantage génétique qui leur permet de survivre plus longtemps et les rend plus attrayants, et que l'odeur distincte liée à l'âge est une publicité pour leur qualité génétique. Il n'est pas clair que ce soit ce qui se passe réellement, mais si c'est le cas, il est difficile d'imaginer que l'odeur ait beaucoup d'effet sur les humains lorsque nous accordons une si grande valeur à l'attractivité physique et aux autres qualités de la jeunesse.

Le fait que l'odeur des personnes âgées soit généralement considérée comme désagréable ne semble pas être une pierre d'achoppement ici, cependant. Les sujets de recherche qui ne connaissaient pas la source de l'odeur ont évalué les odeurs des personnes âgées comme moins intenses et moins désagréables que les odeurs des personnes plus jeunes, suggérant que l'odeur en elle-même n'est pas mauvaise, mais est perçue de cette façon dans certains contextes.