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Quels sont exactement vos P et Q ?

Jamais été dit deattention à vos p et q? À moins que vous ne travailliez sur une presse à imprimer mécanique à l'époque, il y a de fortes chances qu'on vous dise assez subtilement de faire attention à vos manières. Mais quels sont exactement vosp et q?

La réponse courte est que personne ne sait vraiment. Mais ce n'est pas parce que nous n'avons pas de réponse définitive que nous n'avons aucune réponse du tout. En fait, il existe un certain nombre de théories concurrentes quant à ce que l'originalp et qaurait pu être, dont certains sont beaucoup plus convaincants que d'autres.

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L'explication la plus répandue est probablement aussi la plus simple : les « p » sonnent un peu comme « s'il vous plaît », les « qs » sonnent un peu comme « merci », donc pourattention à vos p et qsignifie en fin de compte « faire attention à vos bonnes manières ». C'est une bonne idée, mais ce n'est pas particulièrement fiable. Malheureusement, il n'y a tout simplement pas assez de preuves textuelles pour le soutenir, ce qui suggère qu'il s'agit probablement d'une étymologie populaire relativement récente, basée sur l'interprétation moderne de l'expression.p et q. Alors si ce n'est pas juste, qu'est-ce que c'est ?

La théorie de l'abréviation des scribes

Une explication beaucoup moins connue suggère que vos p et q pourraient en fait avoir leurs origines lorsque les documents latins manuscrits étaient encore largement compilés et interprétés. Le latin est une langue suffisamment dure pour comprendre dans le meilleur des cas, mais à l'époque médiévale, les érudits et les scribes étaient apparemment déterminés à rendre les choses encore plus difficiles. Dans l'intérêt de garder leurs textes brefs et compacts, un système élaboré d'abréviations de scribes a été utilisé qui a vu diverses combinaisons de points, tirets, barres, crochets, queues, étoiles et autres fioritures et embellissements attachés aux lettres comme abréviations de mots plus longs. Quiconque lisait ces textes devrait faire attention à interpréter correctement ces symboles, ou bien risquer de mal lire ou de mal traduire - et parce que P et Q étaient parmi les lettres les plus couramment embellies de toutes, cela impliquerait naturellementfaire attention à vos p et q.

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C'est une autre idée intéressante qui tombe malheureusement à la fois par manque de preuves et étant donné que la plus complexe de ces abréviations de scribes était depuis longtemps tombée en désuétude avant la phrasep et qest apparu pour la première fois dans la langue. Mais c'était quand exactement ?

La théorie de la queue de cochon et du pardessus

Le premier enregistrement que nous ayons de quelqu'unp et qvient d'une pièce de théâtre jacobée au titre accrocheur appeléeSatiromastix, ou alorsL'effarouchement du poète humoristiqueécrit par le dramaturge anglais Thomas Dekker en 1601. La ligne en question se lit comme suit : « Maintenant, tu es dans ton Pee et Kue, tu as un large dos si vilain. »

Les deux orthographes inhabituelles de Dekker (pipietgâteau) et sa formulation tout aussi inhabituelle (« dans vos p et q ») a conduit à suggérer que l'originalp et qaurait pu être des vêtements, à savoir un vêtement de marincabanou alorscaban(une sorte de pardessus épais et ample) et unfile d'attenteou alorsfile d'attente-peruke(une longue tresse de cheveux qui était autrefois un accessoire de mode populaire parmi les officiers de marine de haut rang). Mais comment un caban de marin et une perruque d'officier de marine nous donnent-ils une phrase signifiant « faites attention à vos manières » ? C'est une bonne question, et ce n'est pas une question à laquelle on peut répondre suffisamment - à moins, bien sûr, que nous n'ayons qu'à moitié raison…



La théorie de la danse country française

Oubliez le caban une seconde. Imaginez plutôt que vous portez votre favorifile d'attente-peruketout en apprenant à danser une gigue française courtoise. Vous devez naturellement faire attention à ne pas frapper les autres danseurs au visage avec la queue de votre perruque pendant que vous faites très attention à vos pieds. Et le mot français pour pied ? Eh bien, c'est unpied. Donc, dans l'ensemble, vous auriez à l'espritvos pieds et files d'attente.

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Si cette explication semble un peu trop artificielle, vous avez tout à fait raison de vous en méfier. Il n'y a aucune trace de pieds et de files d'attente dans aucun autre contexte en anglais, et les postiches de file d'attente ne sont vraiment devenus à la mode en Angleterre qu'au début du XVIIIe siècle, c'est-à-dire plus de 100 ans après la pièce de Dekker. En parlant de ça…

La théorie allons tous boire un verre

En 1607, cinq ans après la publication deSatiromastix, Dekker a publié une autre pièce intituléehoue vers l'ouest. Il contient la ligne « à sa p. et q. ni la fille de Marchantes [marchand], l'épouse de l'échevin, la jeune gentille-femme du pays, ni les courtisans Mistris [maîtresse], ne peuvent l'égaler. Même auteur, même phrase. Mais orthographe très différente.

leDictionnaire anglais d'oxfordsouligne que le fait que Dekker utilise des périodes après lap. et q.dans cette ligne suggère qu'il s'agissait peut-être à l'origine d'abréviations – auquel cas les pee et kue qu'il utilisait cinq ans plus tôt pourraient simplement avoir été des orthographes phonétiques, comme aitch ou em. Mais sip. et q.est vraiment une abréviation, que signifie-t-elle ?

Selon leLe dictionnaire du dialecte anglais,p et qsignifie « première qualité » - mais cette explication ne tient pas tout à fait compte du « et » qui les sépare, et c'est donc probablement une autre invention ultérieure. Une idée peu probable est qu'ils représententpentaetcinq, les mots grecs et latins pour « cinq », ce qui rendrait l'originalp et qun rappel classique que les racines des mots grecs et latins ne doivent jamais se mélanger. Il est beaucoup plus probable quep et qsignifie « pintes et quarts », auquel cas l'expression aurait pu à l'origine faire référence à un propriétaire en train de payer la note d'un client, ou à un buveur à qui l'on dit de faire attention à ce qu'il met de côté. Ou, étant donné qu'il y a quatre pintes dans un quart, peut-être que l'implication originale était quelque chose du genre « prenez soin des petites choses, et les grandes choses prendront soin d'elles-mêmes ».

La théorie des « pintes et quarts » est plausible, mais même l'OED admet qu'elle ne peut « être ni étayée ni rejetée ». La solution la plus probable est donc peut-être l'une des plus simples.

La théorie de l'écriture manuscrite/de la composition

C'est l'explication à laquelle Merriam-Webster s'est inscrit : les enfants qui apprennent à lire et à écrire confondent généralement leurs minusculespet minusculeq, donc leur dire de 'faire attention à leurs p et q' signifie leur dire de faire très attention, afin de ne pas faire d'erreur. De même, une autre théorie suggère que l'originalp et qpourraient avoir été les pièces individuelles de caractères mobiles utilisées au début de l'impression, lorsque les typographes (qui travaillaient avec les lettres à l'envers) pouvaient facilement confondre une minusculeppour une minusculequelleet ruiner une page entière de texte imprimé.

Il existe au moins des preuves à l'appui de la théorie selon laquelle lep et qon vous dit de penser ne sont rien de plus que les lettres de l'alphabet. L'OED, par exemple, cite une demi-douzaine d'exemples de l'expressionp et qétant utilisé dans un sens étendu pour signifier essentiellement 'votre ABC', mais de manière problématique, la première référence qu'ils ont trouvée jusqu'à présent dans ce contexte ne remonte qu'à 1763, alors que Dekker écrivait au début des années 1600.

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Non seulement cela, mais Q est l'une des lettres les moins utilisées de l'alphabet - vraisemblablement un enfant (ou un compositeur, d'ailleurs) est beaucoup plus susceptible de confondre les lettres les plus courantes de l'alphabet, commeetbou alorstetFqu'ils ne le sontp et q? Pourquoi cela deviendrait-il l'expression établie? Malgré ces réserves, cependant, cette dernière théorie semble être l'explication la plus probable proposée, du moins jusqu'à ce qu'une autre théorie se présente…