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Quelle est la différence entre un lac et un étang ?

Vous faites une promenade estivale le long d'un joli sentier lorsque vous tombez sur un plan d'eau. « C'est un beau lac », pensez-vous. Ou attendre. Est-ce une belleétang?Quelle est la différence entre les deux, au fait ?


Devinez quoi? Làestaucune différence scientifique officielle entre un lac et un étang. En fait, le seul véritable critère pour catégoriser quelque chose comme un lac ou un étang est que la zone en question doit être un plan d'eau stagnant ou lent entouré de terre.

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Tenter d'être plus précis à partir de là soulève des problèmes sémantiques. Le système d'information sur les noms géographiques (GNIS), une base de données parrainée par le gouvernement américain qui tente de normaliser la dénomination des caractéristiques géographiques, définit un lac comme une « étendue naturelle d'eau intérieure », mais comprend également pas moins de 54 autres termes géographiques similaires— y compris leur définition d'un étang.

Les conventions de dénomination entre les lacs et les étangs sont en fin de compte également arbitraires, mais le consensus généralement accepté pour les deux implique la taille. Les plans d'eau appelés lacs semblent constituer des zones plus vastes, tandis que les étangs semblent être plus petits. Les limnologues - ou les scientifiques qui étudient l'eau douce, y compris les lacs et les étangs - ont tendance à différencier officieusement les deux pour diverses raisons, la plupart impliquant la distinction de taille non officielle.

Selon de nombreux limnologues, un plan d'eau dans lequel poussent des plantes enracinées devrait être classé comme un étang car il est peu profond et suffisamment petit pour permettre à la lumière du soleil de briller jusqu'au fond, permettant la photosynthèse. Dans ce cas, un lac serait trop large et profond pour que la lumière du soleil atteigne son fond, et est plutôt classé officieusement par un petit rivage entouré de végétation.


D'autres distinctions informelles concernent la température. Les lacs ont généralement des températures chaudes et froides stratifiées entre les couches de leur eau pendant les mois d'été, tandis que les étangs ont généralement des températures constantes tout au long [PDF].

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