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Quand est-ce que serrer la main est devenu une façon standard de saluer quelqu'un ?

Serrer la main semble être un geste qui existe depuis toujours. En effet, une base de trône du règne de Shalmaneser III de l'ancienne Assyrie au IXe siècle avant notre ère montre clairement deux personnages se tenant la main. leIliade, généralement daté du VIIIe siècle avant notre ère, mentionne que deux personnages « se sont serré la main et ont promis leur foi ». Des siècles plus tard, Shakespeare a écrit dansComme vous l'aimezque deux personnages « se serraient la main et juraient des frères ». Il peut sembler que serrer la main est une coutume ancienne, dont les racines sont perdues dans le sable du temps.

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Sauf.

Les historiens qui se sont penchés sur de vieux livres d'étiquette ont remarqué que la poignée de main au sens moderne d'une salutation n'apparaît qu'au milieu du XIXe siècle, alors qu'elle était considérée comme un geste légèrement inapproprié qui ne devait être utilisé qu'avec des amis [PDF]. Mais si Shakespeare écrivait sur la poignée de main quelques centaines d'années plus tôt, que s'est-il passé ?

Définir la poignée de main

Écrivain et satiriste de la Renaissance française François Rabelais, vers 1530. Une gravure de Hinchliff d'après Mariette. Archives Hulton/Getty Images

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Selon l'auteur Torbjörn Lundmark dans sonTales of Hi and Bye : rituels de salutation et d'adieu à travers le monde, le problème vient de différentes définitions de la poignée de main. Les premières poignées de main mentionnées ci-dessus faisaient partie de la conclusion d'accords ou de l'enterrement de la hache de guerre ; La base du trône de Shalmaneser III fait référence à lui honorant un traité avec le roi babylonien lors d'une révolte. Dans leIliade, Diomède et Glaucus se sont serré la main lorsqu'ils ont réalisé qu'ils étaient des 'amis invités', et Diomède a proclamé 'N'essayons pas de nous entretuer'. Shakespeare faisait également référence au règlement d'un conflit.

La poignée de main moderne comme forme de salutation est plus difficile à tracer. Traditionnellement, les origines sont souvent données aux Quakers. Mais comme le sociologue néerlandais Herman Roodenburg - la principale autorité pour l'histoire de la poignée de main - l'a écrit dans un chapitre d'une anthologie intituléeUne histoire culturelle du geste, « Plus que dans tout autre domaine, celui de l'étude du geste est celui où l'historien n'a à tirer parti que de quelques indices » [PDF].



L'un des premiers indices qu'il cite est une traduction allemande du XVIe siècle de l'écrivain français Rabelais.Gargantua and Pantagruel. Lorsqu'un personnage rencontre Gargantua, écrit Rabelais (dans une traduction anglaise moderne), 'il a été accueilli par mille caresses, mille étreintes, mille bons jours'. Mais selon Roodenburg, la traduction allemande du XVIe siècle ajoute des références à la poignée de main. Roodenburg soutient que si le traducteur a adapté Rabelais à son auditoire, c'est une indication d'une ancienne tradition de poignée de main.

Il existe des preuves supplémentaires d'une tradition de poignée de main à cette époque : en 1607, l'auteur James Cleland (qui aurait été un Écossais vivant en Angleterre) a proclamé qu'au lieu de se prosterner devant les chaussures de tout le monde et de s'embrasser la main, il préférait « retenir nos bon vieil Écossais serrant les deux mains droites ensemble lors d'une rencontre avec une tête vénérée' [PDF].

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Poignée de main — Retour vers le futur

Une hypothèse populaire suggère que les déclarations de Cleland contre la révérence étaient en fait un souhait de revenir à une méthode de salutation potentiellement très traditionnelle (bien que mal enregistrée) en Europe. Au fil des siècles, la poignée de main a été remplacée par des manières de saluer plus «hiérarchiques», comme s'incliner. Selon Roodenburg, la poignée de main a survécu dans quelques niches, comme dans les villes néerlandaises où ils utilisaient le geste pour se réconcilier après des désaccords. À peu près à la même époque, les Quakers, qui valorisaient l'égalité, ont également utilisé la poignée de main. Puis, alors que les hiérarchies du continent s'affaiblissaient, la poignée de main est réapparue comme une salutation standard entre égaux - la façon dont elle reste aujourd'hui.

Cependant, tout le monde n'est pas tombé amoureux de la poignée de main. Selon un article de décembre 1884, « l'usage s'est répandu dans d'autres nations, mais est-ce si contraire à leur instinct, qu'en France, par exemple, une société s'est récemment formée pour abolir »le serrer la main’ comme une innovation anglaise vulgaire.

Pour ce qui est dePourquoiserrer la main était considéré comme une bonne méthode de salutation, plutôt qu'un autre geste, l'explication la plus populaire est qu'elle neutralise la main droite, la rendant inutile pour la tenue d'une arme. Au 19ème siècle, il a été soutenu que serrer la main sans enlever les gants était assez impoli et nécessitait des excuses immédiates. Un texte de 1870 explique que cette « idée semblerait aussi être un vestige occulte de l'ancienne notion selon laquelle le gant pourrait dissimuler une arme ».

Malheureusement, dans un monde où les traductions obscures de Rabelais fournissent des preuves critiques, la vraie raison peut rester à jamais insaisissable.

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