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Quand des centaines d'enfants chasseurs de vampires ont envahi un cimetière écossais et aidé à imposer une interdiction de bande dessinée

Le soir du 23 septembre 1954, la police de Glasgow a été alertée d'une perturbation à la Southern Necropolis, un énorme cimetière dans un quartier tristement célèbre connu sous le nom de « Gorbals ». Les agents se sont dirigés vers le cimetière, s'attendant à trouver des vandales, ce qui n'est pas rare dans la nécropole, qui contiendrait les restes de plus d'un quart de million de personnes. Ils n'étaient pas préparés à ce qu'ils allaient trouver : une assemblée cacophonique de plusieurs centaines d'enfants locaux, allant de 4 ans à des adolescents, à la recherche d'un vampire. Les enfants étaient armés de couteaux, de bâtons aiguisés et de tomahawks faits maison. Beaucoup avaient amené leurs chiens.

Selon un journal local, les enfants avaient escaladé les murs du cimetière peu de temps après la sortie de l'école. (Les rapports contemporains sont silencieux quant à la raison pour laquelle ils ne sont pas simplement entrés par les portes.) Le mot sur le terrain de jeu était qu'un vampire de 7 pieds avec des dents de fer avait mangé deux garçons locaux - personne ne semblait savoir lesquels - et le les enfants des Gorbals ne l'avaient pas.

Les adultes qui vivaient à proximité ont remarqué quand les enfants ont commencé à inonder le cimetière, mais n'y ont probablement pas beaucoup réfléchi au début. Les espaces verts étaient rares dans le quartier industriel densément peuplé, de sorte que les cimetières des Gorbals servaient de parcs et de terrains de jeux. Comme l'ont rapporté les journaux locaux, finalement, les « cris et cris excités » des enfants sont devenus si forts que « une conversation normale était impossible », et quelqu'un a appelé la police.

Il y a des récits contradictoires sur ce qui s'est passé ensuite, mais tous s'accordent à dire que les agents qui ont répondu à l'appel étaient au-dessus de leur tête. Certaines sources affirment que les enfants ont abandonné et ne sont rentrés chez eux qu'après qu'il a commencé à pleuvoir, tandis que d'autres disent qu'un directeur d'école locale a été convoqué au cimetière pour gronder les enfants afin qu'ils se soumettent. Quoi qu'il en soit, ce n'était qu'un sursis temporaire : les enfants sont revenus pour les deux nuits suivantes, avec l'intention de trouver et de tuer le vampire Gorbals.

Ils ne l'ont jamais fait, bien sûr. Mais l'incident a alimenté une controverse croissante qui a abouti au Parlement et a déclenché une loi sur la censure qui, bien que rarement appliquée, est toujours en vigueur aujourd'hui.

Bandes dessinées et communistes

Les immeubles Gorbals étaient connus comme certains des pires bidonvilles de Grande-Bretagne.Fox Photos/Hulton Archive/Getty Images



Selon un article publié en 1985 par les chercheurs Sandy Hobbs et David Cornwell [PDF], l'incident de Gorbals n'était pas le seul du genre. Les enfants de Glasgow s'étaient rassemblés pour plusieurs chasses au cours des années 1930, avec pour cibles une banshee, une « dame blanche » fantomatique et la créature connue sous le nom de Springheeled Jack. Ce n'était même pas le seul incident d'enfants de Glasgow formant une foule potentiellement dangereuse cet automne-là. Exactement une semaine après la chasse aux Gorbals Vampire, un quotidien écossais a rapporté [PDF] que plusieurs centaines d'enfants de Glasgow ont encerclé une caravane de voyageurs et tenté de lapider la famille à l'intérieur, blessant presque un bébé de 5 mois. L'incident a eu lieu à plusieurs kilomètres des Gorbals et aurait impliqué un groupe d'enfants totalement différent, mais il ressemble de manière frappante à ce qui s'est passé dans la nécropole du Sud : les enfants allaient des tout-petits aux adolescents, le siège a duré plusieurs heures, la police lutté pour prendre le contrôle, et personne ne sait comment tout a commencé.

La raison pour laquelle la chasse aux Gorbals a été si largement rapportée est qu'elle s'est alignée sur une étrange panique morale qui, après avoir brûlé les États-Unis quelques mois plus tôt, avait traversé l'Atlantique.

Quelques mois seulement avant la chasse aux Gorbals, les États-Unis avaient vu l'aboutissement d'un effort de plusieurs années pour interdire les bandes dessinées d'horreur et de crime. Le sous-comité sénatorial sur la délinquance juvénile a tenu une paire d'audiences dévastatrices sur les bandes dessinées en avril et juin 1954, stimulant la création du code de la bande dessinée incroyablement restrictif qui a essentiellement censuré les bandes dessinées d'horreur. Une fois le Code entré en vigueur, aucune bande dessinée ne pourrait arriver dans les kiosques à journaux américains si elle incluait des vampires, des loups-garous, des zombies, des goules ou « n'importe quelle scène d'horreur ».

Il y avait une éventualité qui voulait vraiment éliminer les bandes dessinées d'horreur au Royaume-Uni également. Selon l'historien britannique de la bande dessinée Martin Barker, les livres avaient trouvé leur chemin dans le pays principalement via des soldats américains stationnés au Royaume-Uni et ont ensuite été réimprimés au hasard par quelques éditeurs britanniques opportunistes. Dans le livre de 1999Démons de pulpe, Barker écrit qu'une alliance de parents, d'enseignants et de membres du clergé avait tenté de faire interdire les bandes dessinées au début des années 1950 et avait réussi à faire porter leur affaire par le Parlement. Leurs efforts se sont soldés par de la frustration lorsque certaines de leurs affirmations les plus sensationnelles, y compris les allégations selon lesquelles un homme du Kent décédé dans une fusillade avec la police s'était entouré de «bandes dessinées de tireurs», ont été démenties par le ministre britannique de l'Intérieur. Cela n'a pas aidé que plusieurs des militants aient été exposés en tant que membres du Parti communiste britannique.

Les militants ont réessayé en 1953 avec la création du Comics Campaign Council (CCC), dirigé par un pédiatre respecté (qui était également membre du Parti communiste). Le CCC a recruté des personnes comme le directeur adjoint de l'école George H. Pumphrey, qui a rédigé une brochure de 1954 pour le CCC intituléeLes bandes dessinées et vos enfants, alléguant que « [l]adisme et la violence sont des thèmes de base dans toutes les bandes dessinées de type américain. »

Le CCC a commencé à faire des progrès alors que d'autres organisations, dont la British Medical Association, ont défendu la cause de la diffamation des bandes dessinées d'horreur. En septembre 1954, ils ont reçu un cadeau sous la forme d'un récit d'hystérie de masse et d'enfants écossais effrayés prêts à commettre des violences qui pourraient être imputées de manière crédible aux bandes dessinées d'horreur.

Les journaux avaient repris l'histoire de Gorbals Vampire et, après avoir brièvement blâmé les films d'horreur, l'avaient directement liée aux bandes dessinées d'horreur, avec des titres dramatiques comme 'Est-ce le genre de bande dessinée que votre enfant lit?' L'affaire Gorbals a été citée lors d'un débat en février 1955 à la Chambre des communes, avec un député de Glasgow mentionnant la chasse aux vampires et arguant qu'une législation anti-bande dessinée était nécessaire pour « libérer l'esprit » des enfants britanniques « des mauvaises influences ».

Cette fois, la croisade a été couronnée de succès et la loi sur les enfants et les adolescents (publications nuisibles) a été adoptée au printemps 1955. Les termesbandes dessinées d'horreuretbandes dessinéesn'apparaissent jamais dans le texte de la loi, mais il distingue des « histoires racontées en images » qui dépeignent « la commission de crimes », « des actes de violence » ou « des incidents de nature répugnante ou horrible ». La loi criminalise essentiellement la publication, la vente et l'importation de bandes dessinées d'horreur et donne à la police de vastes pouvoirs de recherche et de saisie. (C'est un coup du sort ironique qu'un incident de Glasgow provoque une réaction aussi dramatique contre les bandes dessinées. De nombreux chercheurs considèrent l'Écosse comme le berceau de la bande dessinée, avec le premier numéro de 1825 deLe miroir de Glasgowsouvent cité comme la première bande dessinée.)

La loi est rarement appliquée et les bandes dessinées d'horreur britanniques ont fait un retour en force, mais le Children and Young Persons (Harmful Publications) Act de 1955 reste dans les livres aujourd'hui. Pas plus tard qu'en 2018, un voyageur a déclaré avoir vu des bandes dessinées d'horreur sur une liste d'articles dont l'entrée au Royaume-Uni pourrait être interdite, aux côtés de feux d'artifice et de certains produits chimiques. L'auteur et scénariste de bandes dessinées Neil Gaiman a tweeté que la loi serait 'la seule loi que le Parti communiste britannique ait jamais réussi à faire adopter'.

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La Nécropole du Sud. theasis/iStock via Getty Images

Mais les bandes dessinées d'horreur américaines ont-elles vraiment inspiré la chasse au vampire Gorbals?

Peut être pas. Il n'y a aucune preuve liant l'incident aux bandes dessinées d'horreur pré-Code; dans des entretiens avec des Glasgowiens qui ont participé à la chasse dans leur enfance, aucun ne se souvenait d'avoir lu les bandes dessinées en question.

Il y avait une histoire de bande dessinée intitulée 'Le vampire aux dents de fer', qui est apparue dans un numéro de 1953 d'une série intituléesombres mystères. Mais les enfants de Glasgow n'avaient pas besoin de se tourner vers les bandes dessinées américaines pour une histoire sur un monstre mangeur de chair et aux dents de fer. De telles créatures étaient déjà fermement ancrées dans les légendes locales telles que Jenny aux dents de fer, une figure immortalisée dans un poème du XIXe siècle du cheminot écossais devenu poète Alexander Anderson. Le poème, utilisé pour effrayer les enfants qui refusaient de s'endormir, parlait d'une créature qui emporterait des enfants agités, mais pas avant d'avoir enfoncé ses dents de fer dans « ses petits côtés dodus ».

Il pourrait également être significatif que le cimetière de la Nécropole du Sud soit situé près d'une usine sidérurgique appelée Dixon Blazes. Un témoin se souvient avoir entendu son arrière-grand-père, qui vivait près du cimetière et qui n'avait probablement pas lu beaucoup de bandes dessinées d'horreur, racontant des histoires sur un « homme de fer », tandis que d'autres habitants parlaient de « l'homme aux dents de fer ».

Et puis il y avait les conditions de vie notoires des Gorbals, qui auraient pu inciter les enfants à accueillir une chasse aux vampires comme une diversion agréable. Selon leCourrier quotidien, les habitants des Gorbals étaient confrontés à certaines des « pires conditions de l'Europe d'après-guerre ». La population du district, qui était passée à 90 000 habitants dans les années 1930, s'était un peu réduite dans les années 50, mais la surpopulation était toujours un problème et l'assainissement de base était un défi. Une seule salle de bain résidentielle peut desservir jusqu'à 30 personnes ; certaines maisons n'avaient pas d'eau courante. Les familles étaient entassées dans des logements mal entretenus, avec six ou huit personnes partageant souvent une seule pièce. Les enfants chassaient les rats dans les rues, les matraquant à mort avec des bâtons et des pioches. Lorsque la reine Elizabeth II et le prince Philip ont visité le quartier en 1961 pour un aperçu direct des efforts de réaménagement, le prince a été averti de faire attention aux lames de parquet qui s'effritent.

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Martin Barker a émis l'hypothèse que les enfants auraient pu accueillir tout vol d'imagination qui les aurait distraits des réalités de la vie chez les Gorbals. 'C'est un endroit misérable à vivre, et vous cherchez quelque chose pour vous donner une étincelle d'excitation dans votre vie', a-t-il déclaré dans une interview en 2016 avec BBC Radio Scotland.

Nous ne saurons peut-être jamais ce qui a vraiment déclenché la peur des Gorbals Vampire, mais des experts tels que Barker considèrent l'incident comme une occasion manquée d'apprendre comment les enfants communiquent.

'C'est une opportunité manquée', a déclaré Barker à la BBC. « Ce que vous avez ici est un bel exemple de la culture des enfants en action. Parfois, ils sont compliqués, parfois ils deviennent incontrôlables, mais il y a beaucoup à apprendre sur la façon dont les enfants se parlent, partagent des rumeurs, se racontent des histoires, etc.

Méfiez-vous des vampires

Une peinture murale moderne à Glasgow du vampire Gorbals.Magnus Hagdorn, Flickr // CC BY-SA 2.0 (recadré de l'original)

Soixante-sept ans après les faits, quelles que soient les leçons que l'incident de Gorbals Vampire aurait pu nous retenir, sont probablement perdues. Il ne reste que des souvenirs flous, une loi de censure archaïque et une fresque assez frappante.

Mais aussi tentant que cela puisse être de se moquer de l'incident comme le produit inoffensif d'une imagination débordante, il y a des raisons de croire que les enfants des Gorbals étaient sérieux. S'il y avait bien un vampire dans la Nécropole du Sud (il n'y en avait pas, mais soyez indulgents avec nous), il était intelligent de garder un profil bas.

'Nous n'avions pas Christopher Lee pour expliquer qu'il fallait mettre un pieu dans le cœur pour le tuer', a déclaré un homme qui a participé à la chasse lorsqu'il était enfant. 'Nous allions juste lui couper la tête, fin de l'histoire.'