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Quand Ronald Reagan et Gerald Ford ont envisagé une co-présidence en 1980

La plupart des gens pensaient que la Convention nationale républicaine de 1980 serait un peu une sieste. L'acteur hollywoodien devenu candidat présidentiel présumé Ronald Reagan avait presque réussi l'exploit improbable d'arracher la nomination de 1976 au président sortant, Gerald Ford, quatre ans plus tôt. Et il avait déchiré la compétition tout au long des primaires cette fois-ci. Alors, comment la convention est-elle devenue l'un des endroits les plus intéressants du continuum espace-temps de 1980 ? Il y avait encore un peu de suspense lorsque le GOP s'est rendu à Detroit en juillet pour la convention : qui serait le colistier de Reagan ?

Le camp de Reagan avait un choix décalé pour remplir le ticket : l'ancien président Ford.

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En faisant candidater Ford à la vice-présidence, les républicains pourraient trotter un « ticket de rêve » contre Jimmy Carter. Les racines de Ford dans le Midwest fourniraient un certain équilibre géographique à un Californien comme Reagan, et Ford avait évidemment des tonnes d'expérience à Washington, ce qui manquait à Reagan.

Cependant, le plan a rapidement rencontré un problème : Ford était apparemment favorable à l'idée de revenir dans le ring politique, mais il n'allait pas simplement se retourner et être le commandant en second de Reagan. Ford aurait accepté de se présenter, mais seulement s'il obtenait un pouvoir tellement étendu en tant que vice-président que lui et Reagan formeraient une équipe de « co-présidents » de facto.

L'idée ne convenait pas aux conseillers de Reagan, mais Ford disposait d'une équipe assez solide pour défendre sa cause. Les représentants de Ford dans ces négociations auraient inclus Henry Kissinger, Alan Greenspan et Dick Cheney, qui avait été le chef de cabinet de Ford à la Maison Blanche. L'équipe de Ford aurait voulu avoir son mot à dire sur les questions de politique étrangère ; des rumeurs ont émergé plus tard que Kissinger serait devenu secrétaire d'État dans les cabinets des coprésidents. Comme on peut l'imaginer, Reagan et son équipe n'étaient pas trop enclins à renoncer à leurs pouvoirs en matière de politique étrangère. (Les mêmes problèmes auraient fait dérailler les discussions sur un accord pour que John McCain se présente comme candidat à la vice-présidence de John Kerry en 2004.)

Le mercredi après-midi de la convention, Ford s'est assis pour une interview avec Walter Cronkite, et à la fin de l'enregistrement, toute la nation avait reçu des signes que le « ticket de rêve » pourrait se réunir. L'excitation montait dans les salles de la convention et l'accord semblait imminent.

Dans les coulisses, cependant, selon les camps de Reagan et de Ford, au moment où le pays a appris la nouvelle, l'idée d'une coprésidence était déjà presque morte. Reagan s'était rendu compte que le fait d'avoir Ford sur le ticket ne valait probablement pas la peine de renoncer à autant d'autonomie, et Ford avait conclu qu'un tel arrangement ne fonctionnerait probablement pas de toute façon. En fait, Ford a été surpris lorsque Cronkite a évoqué les rumeurs lors de leur interview. 'J'ai été assez choqué, et donc dans l'émission avec Walter, j'ai essayé de l'équilibrer pour qu'il n'y ait pas de malentendu', a déclaré Ford plus tard.

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En fin de compte, bien sûr, le camp Reagan a choisi George H.W. Bush pour remplir le ticket. Le choix était judicieux, d'autant plus que Bush avait terminé deuxième (lointain) derrière Reagan aux primaires. Comme Ford, Bush contribuerait à donner au billet un équilibre géographique et à fournir une expérience précieuse au gouvernement fédéral. Contrairement à Ford, il ne voudrait pas devenir co-président. Pourtant, pendant quelques heures en 1980, il semblait que nous aurions pu nous retrouver avec une équipe de présidents, ce qui doit être l'un des plus fascinants « Et si ? » scénarios de l'histoire politique américaine.