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Quand Susan Powter a essayé d'arrêter la folie du régime

Le paysage de l'infopublicité des années 1990 était particulièrement attrayant pour les personnes cherchant à se perfectionner. Richard Simmons a plaidé en faveur de Deal-a-Meal, un régime alimentaire basé sur des cartes à collectionner ; Tony Little a juré qu'il pouvait mettre les gens en forme cardiovasculaire avec sa Gazelle ; Chuck Norris a promis que le Total Gym et ses bandes de résistance construiraient du muscle.

Toutes ces campagnes de marketing ont été couronnées de succès à des degrés divers, mais aucune n'a atteint les sommets d'une pitchwoman blonde décolorée qui a insisté sur le fait que perdre du poids et augmenter votre estime de soi n'étaient pas une condition pour acheter du matériel coûteux ou s'affamer. Il s'agissait de faire des choix alimentaires intelligents, de minimiser l'apport en graisses et de s'en tenir à une routine d'exercice modérée.

La femme était Susan Power. Rien qu'en 1993, elle a vendu pour plus de 50 millions de dollars de conseils simples et sensés à un public prêt à adopter une approche minimaliste du bien-être.

'Si vous ne pouvez pas le prononcer', a-t-elle dit à ses abonnés, 'ne le mangez pas'.


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Comme beaucoup de gourous avant elle, l'ascension de Powter a été précédée de défis considérables dans sa vie personnelle. Née à Sydney, en Australie, le 22 décembre 1957, la famille de Powter a déménagé aux États-Unis quand elle avait 10 ans. En 1980, sa famille déménage à Dallas, où, un an plus tard, elle rencontre et tombe « follement amoureuse » de Nic Villareal. Le couple s'est marié en 1982 et a eu deux fils. Mais 'le mariage était mauvais depuis le début', a déclaré PowterGensen 1994. « Il était jeune et nous étions trop différents l'un de l'autre. En 1986, le couple se sépare. Powter s'est tournée vers la nourriture pour aider à soulager son stress, estimant qu'elle est passée de 130 à 260 livres.

Les régimes et les routines d'entraînement n'étaient pas utiles. Powter a dit un jour qu'elle avait loué une cassette d'entraînement Jane Fonda et l'avait trouvée impénétrable. Au lieu de cela, elle a marché, n'a mangé que lorsqu'elle avait faim, a coupé le sucre et les aliments transformés, et a finalement maigri à 114 livres. Après le décès de sa mère en 1988, Powter a utilisé l'héritage de 250 000 $ qu'elle a reçu pour ouvrir un studio de fitness à Dallas qu'elle a surnommé le centre de bien-être.

À ce moment-là, Powter avait adopté sa coiffure très courte, qui allait bientôt devenir sa signature, et son énergie – qu'un journaliste a décrite comme ressemblant à un « raid aérien humain » – était distinctive. Elle a fait du prosélytisme auprès des femmes dans les allées des supermarchés, les conseillant sur des choix alimentaires plus sains.

En 1990, Powter a approché le représentant de la publicité de Dallas, Rusty Robertson, avec une demande d'aide pour attirer plus de membres dans son gymnase. Robertson, qui a compris ce qu'il fallait pour attirer l'attention du public, a été immédiatement frappé par le charisme de Powter. Elle a réservé Powter pour des émissions de radio et des conférences et a facilité un contrat de livre avec Simon & Schuster. Pour résumer l'approche franche de Powter en matière de perte de poids, une approche qui renonçait au comptage des calories et à l'utilisation constante d'une balance, Robertson a utilisé le terme générique de « Stop the Insanity ».

En 1993, le couple avait organisé une infopublicité (tournée en partie dans la maison de Robertson) qui s'adressait à un public s'étendant bien au-delà de la région de Dallas. Pour 79,80 $, les répondants obtiendraient unArrêtez la foliepaquet qui comprenait cinq cassettes audio, une vidéo d'exercices, des recettes, un guide sur la teneur en graisses de divers aliments et un pied à coulisse en plastique pour les plis cutanés qui faisait des estimations approximatives des pourcentages de graisse corporelle. Environ 200 000 kits ont été vendus au cours des deux premières semaines suivant la diffusion de l'infopublicité. De là, Powter en a déplacé 15 000 par semaine. Les fidèles pouvaient compléter ce conseil avec un livre de poche,Puissance de poche, ainsi que le principalArrêtez la folietitre, qui a versé à Powter une avance initiale de 400 000 $.

« Vous devez accorder un crédit à [le producteur d'infopublicité] USA Direct », a déclaré Powter en 1994. « Ils avaient du culot. Ils devaient se ronger les ongles quand je suis allé là-bas devant un public en direct – une femme chauve portant un T-shirt coupé et aucun script. Nos infopublicités sont les seules qui ne sont pas scénarisées. Et notre public n'est pas payé pour dire « ohh, ahh ». Ils ne sont pas payés du tout. D'autres entreprises que nous avions approchées pour faire nos publi-reportages voulaient me changer. Ils m'ont trouvé trop agressif. Interprétation masculine typique.

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Animé par le désir d'aider les personnes à la diète à réduire le bruit, Powter a préconisé une approche simple. 'La graisse fait grossir', a-t-elle insisté, rejetant les stratégies impliquant des journaux alimentaires ou des programmes d'exercices alambiqués. En personne, elle a communiqué avec une sorte d'évangélisation gastronomique, insistant sur le fait que les femmes devaient être en forme et en bonne santé afin de combattre le patriarcat. La presse a fréquemment mentionné la façon dont elle avait réussi à vaincre son propre déséquilibre de pouvoir personnel, le premier mari Villareal partageant un duplex pour deux familles avec Powter et son deuxième mari, le musicien Lincoln Apeland.

En partie Richard Simmons et en partie Betty Friedan, Powter semblait sur le point de passer de la star de l'infopublicité au guide féministe du bien-être. Puis elle a tout simplement disparu.


Comme c'est souvent le cas avec la fortune rapide, Powter a eu des problèmes déléguer dont les poches méritaient d'être remplies. Elle a passé une bonne partie de la fin des années 1990 dans une bataille juridique avec l'ancien partenaire commercial Gerald Frankel, qu'elle avait rencontré dans son studio d'exercice, pour les droits sur son nom et la marque 'Stop the Insanity'. (« Susan veut tout », a déclaré Frankel aux journalistes en 1995, insistant sur le fait que l'accord avait été équitable.) Les deux se sont battus devant les tribunaux pendant des années. Alors qu'elle a réussi à gagner son identité, cela s'est fait au prix d'une faillite personnelle.

Powter a refusé les offres de sitcom et les rôles au cinéma, préférant consacrer son énergie aux problèmes de bien-être. Elle ne voulait pas que son message soit filtré, ce qui ne plaisait pas toujours aux producteurs de radio et de télévision, alors ses talk-shows ont disparu. Powter a largement disparu de l'attention du public de 1998 à 2008, ne refaisant surface que lorsqu'elle a senti que ses messages d'autonomisation pouvaient être transmis, sans dilution, via Internet.

Aujourd'hui, son site Web semble n'être mis à jour que sporadiquement. Les apparitions publiques de Powter, 60 ans, sont peu fréquentes. Son avertissement pour réduire l'apport en graisses a depuis été supplanté par les partisans des menus à faible teneur en glucides et riches en protéines, ainsi que des séances d'entraînement intenses. Mais pour un certain nombre de personnes, Powter a réussi à éliminer le bruit blanc des régimes à la mode et des machines fantaisistes pour créer un message simple : mangez moins, bougez plus, et le reste prend soin de lui-même.