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Pourquoi y a-t-il 60 secondes dans une minute, 60 minutes dans une heure mais 24 heures dans une journée ?

Un jour est le temps qu'il faut à la Terre pour faire un cercle complet. Mais comment les gens ont-ils décidé de la durée d'une heure, d'une minute et d'une seconde ? Les premiers à diviser une journée en parties plus petites étaient les anciens Égyptiens. Il y a plus de 3000 ans, ils ont commencé à utiliser des cadrans solaires, qui étaient les premiers types d'horloges. Avez-vous déjà remarqué à quel point votre ombre grossit ou diminue selon l'heure de la journée ? Les Égyptiens indiquaient l'heure en plantant des piquets dans le sol et en mesurant les ombres qu'ils faisaient.

Finalement, les cadrans solaires sont devenus plus gros et plus sophistiqués. Un cadran solaire en forme de lettre 'T' a été utilisé pour diviser la moitié de la journée lorsque le soleil brille en 12 parties. Bien que personne ne sache avec certitude pourquoi ils ont choisi le nombre 12, certaines personnes pensent que c'est parce qu'il peut être divisé également par deux, trois, quatre et six. Dix est facile à compter - vous avez 10 doigts et 10 orteils - mais 10 ne peut être divisé que par deux et cinq.

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Pourtant, les cadrans solaires n'étaient pas très utiles après le coucher du soleil. Pour lire l'heure la nuit, les Égyptiens regardaient les étoiles. Comme le Soleil, les étoiles se déplacent dans le ciel au fil du temps. En choisissant une poignée d'étoiles à suivre, les Égyptiens pouvaient dire à quelle heure de la nuit il était en levant les yeux pour vérifier où ils se trouvaient dans le ciel. Ils ont choisi 12 étoiles à suivre pour les aider à mesurer le temps où il faisait complètement noir dehors. Additionnez le tout : 12 heures d'obscurité + 12 heures de lumière = 24 heures.

Un autre peuple ancien appelé les Babyloniens aimait utiliser le nombre 60. De nombreuses civilisations ont emprunté à ce système de nombres, y compris les anciens Égyptiens. C'est pourquoi nous divisons maintenant les cercles en 360 parties, ou degrés : 60 va six fois dans 360. (Saviez-vous que vous pouvez aussi découper un cercle en six triangles ?) C'est aussi pourquoi les gens ont finalement décidé de diviser le cadran d'une horloge, qui est aussi un cercle, en 60 minutes… puis de décomposer chaque minute en 60 secondes . Il a fallu beaucoup de temps avant que cela ne se produise. Alors la prochaine fois que vous essayez de mesurer une minute en comptant jusqu'à 60, rappelez-vous que les gens qui ont vécu il y a des milliers d'années comptaient aussi jusqu'à 60 !

Pour une lecture plus amusante, consultez l'article de Scientific American sur comment et pourquoi nous mesurons la journée.