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Pourquoi les criminels vont-ils « en cavale » ?

« Appelez-moi gelée de menthe, parce que je suis en cavale ! »

Le fait qu'il n'y ait pasBà la fin de ce particuliertravailsuggère que l'origine d'« êtreen cavale— c'est-à-dire fuyant la loi — ne s'allonge pas à la ferme. Alors d'où vient cette expression bizarre ?

La phraseen cavaleest apparu pour la première fois à la fin du 19e siècle commefaire un lam, une expression d'argot définie dans un article de 1897 dansScience populairecomme simplement « courir ». (A côté, on nous dit que les criminels victoriens prenaient déjàplâtrequand ils s'endormaient, étaienten caoutchoucen écoutant les conversations des autres, et donnerait de longuesjouerau lieu de discours). Mais au tournant du siècle,faire un lams'était transformé enaller en cavale, qui a commencé à apparaître sur papier au début des années 1900 et est resté inchangé depuis.

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En tant que verbe à part entière, cependant,travail remonte à la fin du XVIe siècle. leDictionnaire anglais d'oxfordl'a déniché dans un dictionnaire compilé au milieu des années 1590 (à côté d'une forme équivalente perdue depuis longtemps,belam), mais à l'époque le sens du mot était considérablement différent: en anglais du 16ème siècle, àtravailsignifiait « battre » ou « pousser quelqu'un durement ».

Dans ce sens,travailest probablement un cousin éloigné deboiteux(et aurait donc pu à l'origine impliquer battre quelqu'un au point de le blesser) et survit encore dans le motrosser, qui signifie aujourd'hui « gronder » ou « fustiger », mais au XVIIe siècle, cela signifiait également « battre ». L'origine précise du mot avant cela, cependant, est un mystère, mais il est possible quetravaila des ancêtres scandinaves et pourrait être issu d'un mot en vieux norrois,lemja, signifiant « battre » ou « frapper ». Mais quelles que soient ses origines, comment sommes-nous passés de battre quelqu'un à fuir la loi ?

Lama survécu dans ce sens original jusqu'au 19ème siècle quand, après avoir progressivement disparu de l'usage quotidien, il a commencé à surgir dans l'argot de la cour d'école des écoliers britanniques (et plus tard américains). Au milieu des années 1800,claquerou alorsclaquer dansquelqu'un était largement utilisé en référence aux bagarres et aux bagarres dans la cour d'école, et c'est peut-être par association avec des écoliers s'enfuyant avant d'être surpris en train de se battre par leurs professeurs (ou bien, avec l'infortunée victime s'enfuyant avant le premier coup)lammingest finalement venu à être utilisé pour signifier « s'échapper » ou « s'enfuir ».

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Dans ce sens,travailest apparu pour la première fois en version imprimée en 1886, dans les mémoires d'Allan PinkertonTrente ans un détective. Dans ce document, Pinkerton, le fondateur d'origine écossaise de la célèbre Pinkerton National Detective Agency de Chicago, décrit en détail les opérations précises d'un gang de pickpockets :



'Après avoir sélectionné leur victime ou 'marque', qui est en train de retirer une grosse somme d'argent de la banque, l'un d'entre eux prendra position à l'intérieur de la banque, où il pourra observer chaque mouvement de l'homme qui doit être volé… Rapide comme l'éclair, et pourtant avec une facilité de mouvement qui n'attire pas particulièrement l'attention, « l'outil » tourne de côté, presque face à l'homme, mais sur son côté droit. Le « outil » porte généralement un manteau sur son bras dans le but de couvrir sa main ; avec la main cachée, il travaillera sous le manteau de l'homme, et prenant le portefeuille ou le paquet par le haut, le soulèvera tout droit, jusqu'à ce qu'il soit entièrement dégagé de la poche ; puis le tirant sous son propre manteau, le braquage est terminé… S'il est plutôt lent à se procurer le portefeuille ou l'argent et qu'il remarque que les hommes de devant[deux autres membres du même gang]deviennent un peu mal à l'aise, il crie « bâton ! » Cela signifie que dans quelques secondes, il réussira et qu'ils doivent rester dans leurs positions respectives. Après avoir sécurisé le portefeuille, il gazouillera comme un oiseau ou prononcera le mot « lam ! » Cela signifie laisser partir l'homme et s'écarter le plus tôt possible. Ce mot est également utilisé dans le cas où l'argent ne peut pas être pris, et d'autres tentatives sont inutiles.'

C'est d'ici que des phrases commefaire un lamfinalement émergé à la fin des années 1880, et les criminels ont étéaller en cavaledepuis.

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