Article

Pourquoi les tortues géantes vivent-elles si longtemps ?

Désolé les lièvres, mais les tortues géantes gagnent toujours la course de la vie en la traitant comme un marathon et en prenant chaque tour lentement et régulièrement. La plus ancienne tortue géante vivante connue de la science (et le plus vieil animal du monde) est Jonathan, un homme de 184 ans qui vit sur l'île de Sainte-Hélène. Officieusement, il y a eu des allégations de tortues plus âgées, dont une qui aurait eu 255 ans à sa mort en 2006. Les chercheurs n'ont pas été en mesure de déterminer exactement ce qui les retient depuis si longtemps, mais leur mode de vie au ralenti peut avoir quelque chose à faire avec.

Les tortues géantes ont un métabolisme très lent, ce qui signifie qu'elles brûlent de l'énergie à un rythme plus lent que les animaux plus petits et plus rapides. En 1908, le physiologiste Max Rubner a introduit la théorie du taux de vie, qui suggérait une corrélation inverse entre le métabolisme et la durée de vie (plus le métabolisme est rapide, plus la vie est courte). Les scientifiques ont eu quelques problèmes avec la théorie au cours du siècle dernier (certains soutiennent que le métabolisme est une 'mauvaise mesure de la dépense énergétique'), et il a été largement discrédité, mais il a engendré l'expression 'Vivre vite, mourir jeune', et il sert de base à une recherche élargie sur le sujet.

Le lien entre métabolisme et longévité n'est toujours pas compris, mais certains scientifiques pensent que le métabolisme est lié à la création de radicaux libres, des molécules instables qui endommagent les cellules et qui augmentent à mesure que le corps brûle plus d'énergie. Selon cette théorie, les tortues vivent plus longtemps parce que leur métabolisme lent brûle moins d'énergie, ce qui signifie moins de dommages aux cellules de leur corps.

Les théories sur le vieillissement à elles seules n'expliquent pas complètement comment les tortues vivent beaucoup plus longtemps que les humains, mais leur vie reproductive et leur taille peuvent suggérer une explication. En raison de leur système de sécurité domestique intégré (les énormes carapaces dures) et de leur isolement géographique (elles ne vivent que sur quelques îles spécifiques), les tortues géantes ont très peu de prédateurs à craindre. En plus de ne pas simplement devenir une proie, cela signifie que les tortues géantes n'ont pas à se précipiter dans la reproduction pour maintenir leur espèce en vie. Les tortues réservent essentiellement leurs ressources biologiques pour se maintenir en vie - elles n'ont pas besoin de compter sur elles pour aider à la procréation lorsqu'elles sont jeunes.

Chaque théorie a ses défauts et ses questions sans réponse, mais les scientifiques pensent qu'une combinaison de facteurs biologiques et évolutifs est ce qui maintient les tortues géantes en vie pendant si longtemps. Il n'y a pas de gène magique que les humains puissent récolter et exploiter, mais cela ne nous a pas empêchés de chercher.