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Pourquoi rions-nous quand on nous chatouille ?

C'est un mystère qui a mis au défi certains des plus grands esprits de la science, dont Charles Darwin, Galileo, Francis Bacon et Platon [PDF]. Une chose est sûre : ce n'est pas parce qu'on trouve ça drôle. En fait, beaucoup de gens trouvent que les chatouilles sont très désagréables. Alors pourquoi ça nous fait rire ?

Il existe deux sortes de phénomènes de chatouillement : la gargalesis, le chatouillement lourd qui fait rire, notamment en ciblant les zones sensibles comme les aisselles et le ventre ; et knismesis, qui est causé par un mouvement léger et a tendance à provoquer une sensation de démangeaison plutôt que de rire. Vous ne pouvez pas vous chatouiller parce que votre cerveau sait que ça arrive.

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Lorsque les terminaisons nerveuses de votre épiderme sont stimulées par un léger toucher, elles envoient un signal à votre cerveau via le système nerveux. À l'aide d'appareils d'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf), les chercheurs ont déterminé que deux zones du cerveau créent cette sensation de chatouillement : le cortex somatosensoriel, la zone responsable de l'analyse du toucher, et le cortex cingulaire antérieur, qui est impliqué dans la création de sensations agréables.

Une autre étude IRMf a montré que rire à une blague et rire tout en étant chatouillé activent une zone du cerveau appelée opercule rolandique, qui contrôle les mouvements du visage et les réactions vocales et émotionnelles. Mais le rire chatouillant active également l'hypothalamus, la zone du cerveau qui régule la réaction de combat ou de fuite, et se déclenche lorsque vous anticipez la douleur. Cela a conduit certains scientifiques à croire que rire lorsque vous êtes chatouillé pourrait être un signal naturel de soumission à un agresseur, ce qui réduirait la durée de toute attaque. Cela explique aussi pourquoi nous pouvons rire de la seulemenaced'être chatouillé.

Robert Provine, neuroscientifique à l'Université du Maryland, comté de Baltimore et auteur du livre 2000Le rire : une enquête scientifique, dit que le rire pendant le chatouillement crée des liens entre les bébés et les parents. 'Quand les gens disent qu'ils détestent être chatouillés et qu'il n'y a aucune raison pour cela, ils oublient que c'est l'une des premières voies de communication entre les mères et les bébés', a-t-il déclaré à Slate. « Vous avez la mère et le bébé engagés dans ce genre d'interaction primitive programmée neurologiquement. »

Nous ne sommes pas les seuls animaux à rire quand on nous chatouille : les grands singes rigolent, et les rats aussi.

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