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Pourquoi la lumière aide-t-elle certaines personnes à éternuer ?

Lorsque vous sentez un éternuement s'accumuler mais qu'il ne semble pas vouloir sortir, vous avez peut-être entendu le conseil de regarder dans une lumière. L'idée est que cela est censé déclencher un réflexe qui vous fait éternuer, et il s'avère que cela repose davantage sur la science que sur la légende urbaine.

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On estime que 17 à 35 pour cent de la population sont sujettes au réflexe d'éternuement photique (RPS), également connu sous le nom de syndrome ACHOO (syndrome autosomique dominant compulsif hélio-ophtalmique d'éternuement). Le PSR est un éternuement réflexe déclenché par la lumière, en particulier la lumière du soleil. La raison pour laquelle cela se produit intrigue les scientifiques depuis des millénaires. Aristote soupçonnait que c'était la chaleur du soleil sur le nez de quelqu'un qui provoquait les éternuements. Francis Bacon a testé cette théorie 2 000 ans plus tard en marchant dans la lumière du soleil les yeux fermés pour découvrir que la chaleur à elle seule ne suffisait pas à provoquer la réaction. Il a supposé que lorsque la lumière faisait pleurer les yeux de quelqu'un, cette humidité s'infiltrait dans le nez et l'irritait au point d'éternuer. Cette hypothèse n'était pas trop éloignée, étant donné que les éternuements sont généralement induits par des irritants dans le nez, mais aujourd'hui, les scientifiques pensent que le phénomène a plus à voir avec notre cerveau que notre nez.

Vous éternuez lorsque le nerf trijumeau de votre cerveau, le nerf responsable des sensations et des mouvements de votre visage, détecte des irritants comme la poussière ou les poils dans votre nez. Ce nerf se trouve à proximité du nerf optique, qui détecte la vision. Si votre nerf optique détecte une transition soudaine d'une lumière faible à une lumière vive, il réagit en contractant les pupilles de l'œil. Pour les personnes touchées par la RPS, on pense que ce signal est mal interprété par votre nerf trijumeau, ce qui entraîne un éternuement. Les personnes sensibles aux éternuements induits par la lumière doivent remercier leurs parents. Le trait est autosomique dominant, ce qui signifie qu'il n'apparaît pas sur le chromosome X ou Y. Tout ce qu'il faut, c'est une copie du gène pour que le trait soit exprimé, donc si un parent a une PSR, il y a 50/50 chances que son enfant le soit aussi.

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ACHOO peut sembler une condition idiote (pour plusieurs raisons), mais cela peut avoir des implications dans la vie réelle. Parce qu'un éternuement s'accompagne d'une perte de vision momentanée, une journée ensoleillée pourrait s'avérer problématique pour les funambules, les athlètes de plein air et même les automobilistes atteints du syndrome. Un essai de 1993 publié dans la revueMédecine militairea soulevé le fait que ce phénomène pouvait mettre la vie des pilotes de chasse en danger. Heureusement, on a découvert que cela pouvait être évité avec une paire de lunettes de soleil basique.