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Pourquoi est-il si difficile pour les pandas de tomber enceinte ?

Dans la nature, l'accouplement des pandas géants se produit exactement comme les spéciaux de la nature voudraient vous le faire croire. Il y a une compétition intense pour chaque femelle, et le mâle dominant s'accouplera avec elle plusieurs fois pour assurer le succès. Et cette stratégie fonctionne : les pandas femelles sauvages donnent généralement naissance tous les deux ans. Mais ce faible taux de natalité signifie que les programmes d'élevage en captivité sont essentiels au maintien des espèces menacées. Et en captivité, l'accouplement et les grossesses réussies sont des affaires délicates - c'est pourquoi c'est toujours un gros problème quand un petit naît, et dévastateur quand on meurt, comme l'a fait le petit de 6 jours du zoo national la semaine dernière.

une ligue de leurs propres faits

L'élevage de pandas en captivité nécessite la coopération des zoos du monde entier et est difficile pour un certain nombre de raisons. Très tôt, les scientifiques ont réalisé que les ours avaient perdu tout intérêt à s'accoupler naturellement ou semblaient ne pas savoir comment. Prenez, par exemple, Ling-Ling et Hsing-Hsing, qui ont été donnés au zoo national pour commémorer la visite de Nixon en Chine en 1972. Ils ont essayé de s'accoupler, sans succès, pendant une décennie; une fois qu'ils ont compris ce qu'ils faisaient, ils ont eu cinq petits, mais aucun n'a atteint l'âge adulte.

Les scientifiques pensent que les tâtonnements maladroits qui se produisent parfois entre les pandas captifs pourraient être dus au fait que les oursons ont été enlevés à leur mère trop tôt et n'ont jamais vu l'acte se faire ; le manque d'intérêt pour l'accouplement pourrait être attribué au manque de compétition pour la femelle.

Même si les pandas sont d'humeur, le temps joue contre eux. Une femelle n'est en chaleur qu'une fois par an, au printemps, pendant 12 à 25 jours, mais elle n'est réceptive à l'accouplement que pendant deux à sept de ces jours, et elle n'est réellement fertile que pendant 24 à 36 heures. Une fois ce temps écoulé, toute autre tentative d'accouplement doit attendre l'année suivante. Ainsi, lorsque les scientifiques n'expérimentent pas d'autres méthodes pour amener les pandas à s'y mettre, comme doser un mâle avec du Viagra ou montrer une paire de porno panda assortis, ils comptent souvent sur l'insémination artificielle pour faire le travail.

Après l'accouplement : le jeu de l'attente

Ni l'insémination artificielle ni l'accouplement à l'ancienne ne garantiront une grossesse, et les zoologistes doivent attendre leur heure avant de savoir avec certitude qu'un panda attend. Là aussi, c'est compliqué. Comme de nombreuses autres espèces, les pandas connaissent une diapause embryonnaire, au cours de laquelle l'embryon est fécondé, mais pas encore implanté dans la paroi utérine. La progéniture ne peut pas continuer à grandir tant qu'elle n'est pas implantée. Ainsi, alors que la période de gestation est d'environ 50 jours, certaines grossesses de pandas peuvent s'étendre sur plus de 160 jours en raison de la diapause.

Et comme si tout cela n'était pas assez difficile à comprendre pour les gardiens de zoo, les pandas femelles peuvent connaître une pseudo-grossesse - elles ne sont pas réellement enceintes, mais présentent les mêmes comportements que les pandas enceintes (baisse d'appétit, lenteur et même des changements similaires dans les hormones) . Il est presque impossible de faire la distinction entre les deux, car les fœtus récemment implantés sont souvent trop petits pour être repérés à l'échographie. Mais certains développements pourraient aider les scientifiques à déterminer si un panda est réellement enceinte : les scientifiques du département de physiologie de la reproduction du zoo de San Diego ont utilisé des caméras thermiques pour aider à déterminer si leur panda, Bai Yun, était enceinte (elle était... la regarder faire des câlins au petit gars sur la Panda Cam du zoo); l'idée est que juste avant qu'un fœtus ne s'attache à l'utérus, il y a une augmentation du flux sanguin vers cette zone, qui apparaîtra en rouge vif sur la caméra.

Pourtant, même si un panda est enceinte et que son ourson est né, le petit, aveugle et édenté, qui a à peu près la taille d'un bâton de beurre à la naissance (ou 1/900e de la taille de sa mère), pourrait ne pas survivre .



Tout cela s'ajoute à de sombres chances pour les pandas : en 2004, il en restait environ 1600 dans la nature, et les zoos du monde entier détiennent actuellement environ 300 de ces animaux. Mais malgré les débuts difficiles des programmes d'élevage en captivité et les défis auxquels les zoos sont toujours confrontés, le programme a connu du succès, en particulier au cours des dernières années. Et à mesure que les scientifiques en apprendront davantage sur la façon dont ces ours s'accouplent et élèvent leurs petits, de plus en plus de pandas auront des oursons qui vivront jusqu'à l'âge adulte.