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Pourquoi la Maison Blanche est-elle blanche ?

Le célèbre manoir du président des États-Unis au 1600 Pennsylvania Avenue à Washington, DC, se distingue en partie parce que sa façade blanche contraste brillamment avec les jardins bien entretenus et verdoyants qui l'entourent. Mais alors que l'apparence est certainement esthétique, ce n'est vraiment qu'un effet secondaire fortuit - la vraie raison pour laquelle la Maison Blanche a été peinte en blanc est un peu plus utilitaire.

En 1791, le président de l'époque, George Washington, choisit l'emplacement du domaine et la construction commença l'année suivante. En 1798, un an après que Washington eut terminé son deuxième et dernier mandat présidentiel, les ouvriers avaient fini d'ériger les murs de grès du bâtiment. Au lieu de le peindre avec de la peinture traditionnelle, ils ont utilisé du badigeon, un liquide à base de chaux qui empêcherait l'eau de s'infiltrer dans la pierre poreuse et de geler.

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Reader's Digestrapporte que le premier résident du manoir était John Adams en 1800, et il n'a pas fallu longtemps pour que les gens arrêtent de l'appeler 'la maison du président' et adoptent un surnom qui fait allusion à l'extérieur accrocheur de l'endroit : la Maison Blanche.

« Il y a beaucoup de problèmes à la maison blanche, comme nous l'appelons, je veux dire celle du président », a écrit le membre du Congrès du Massachusetts Abijah Bigelow à sa femme le 18 mars 1812 [PDF]. Comme le souligne la White House Historical Association, c'était seulement trois mois avant que les États-Unis ne déclarent la guerre à la Grande-Bretagne.

En août 1814, les troupes britanniques ont en fait mis le feu à la Maison Blanche, donnant lieu à la rumeur toujours répandue selon laquelle la Maison Blanche avait été peinte en blanc pour couvrir les dégâts, mais le blanchiment qui a eu lieu après la catastrophe n'était en réalité qu'une continuation de la tradition vieille de plusieurs années. En 1818, le personnel d'entretien s'est finalement mis à utiliser de la peinture au plomb (un total de 570 gallons) pour garder la Maison Blanche en parfait état.

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Le surnom est resté informel pendant les 80 années suivantes, jusqu'à ce que le président Theodore Roosevelt en fasse le nom officiel de la résidence en 1901. Ce n'est pas le seul impact durable que Roosevelt a eu sur l'endroit - l'année suivante, il a lancé une rénovation majeure projet qui comprenait le déménagement des bureaux du président dans ce qui est maintenant connu sous le nom de l'aile ouest.

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