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Zora Neale Hurston, génie de la Renaissance de Harlem

L'auteur afro-américaine du XXe siècle Zora Neale Hurston est surtout connue pour son romanLeurs yeux regardaient Dieu. Mais sa persévérance et son amour de sa culture ont contribué à une vie beaucoup plus riche que beaucoup de gens ne le savent.

Vers le tournant du siècle, Hurston est née la fille fougueuse d'anciens esclaves. Ses parents étaient devenus instituteurs et prédicateurs baptistes. Les sermons de son père sont probablement ce qui a déclenché la fascination de la jeune fille pour la narration, qu'elle utilisera plus tard non seulement dans ses œuvres, mais aussi dans la construction de sa personnalité publique.

Au cours de sa vie, Hurston a proposé des dates de naissance contradictoires. Et dans son autobiographie de 1942Traces de poussière sur une route, elle a prétendu à tort qu'Eatonville, en Floride, était son lieu de naissance, alors qu'en réalité elle est née à Notasulga, en Alabama, probablement le 7 janvier 1891. Mais Eatonville était sa maison de 3 à 13 ans environ, et a eu une influence majeure sur son travail. L'un des premiers endroits aux États-Unis à être constitué en ville entièrement noire, il abritait également une communauté afro-américaine dynamique et fière qui protégeait le jeune Hurston des préjugés raciaux cruels trouvés ailleurs aux États-Unis. Des années plus tard, Hurston chérirait cet endroit et la confiance en soi qu'il insufflait à ses œuvres. Elle l'a décrit un jour comme 'une ville de cinq lacs, trois terrains de croquet, trois cents peaux brunes, trois cents bons nageurs, beaucoup de goyaves, deux écoles et pas de prison'.

Malgré une ville natale apparemment idéale, Hurston a connu des difficultés. À 13 ans, elle a perdu sa mère et a été renvoyée du pensionnat lorsque son père et sa nouvelle belle-mère n'ont pas réussi à payer les frais de scolarité. En panne mais pas sortie, Hurston a trouvé du travail comme femme de chambre, au service d'une actrice dans une troupe de théâtre itinérante qui lui a donné un avant-goût du monde au-delà de la Floride. À Baltimore, elle a réduit d'une décennie son âge (une soustraction qu'elle a maintenue le reste de ses jours) pour se qualifier pour une école publique gratuite qui lui permettrait de terminer ses études secondaires longtemps retardées. De là, elle a fait ses études à l'université, a étudié l'anthropologie et le folklore et a fait publier ses premiers travaux dans le journal de son école. En 1920, la jeune femme de 29 ans a obtenu un diplôme d'associé de l'Université Howard à Washington DC. Cinq ans plus tard, elle a fait le déménagement fatidique à New York, où elle a finalement obtenu un baccalauréat ès arts en anthropologie du Barnard College après avoir étudié avec l'anthropologue pionnier Franz Boas. Là, elle est également devenue une icône séminale et controversée de la Renaissance de Harlem.

On dit que Hurston, avec son esprit effronté, son humour affable et son charme, est entrée dans la scène de Harlem, se liant facilement d'amitié avec l'actrice Ethel Waters et les poètes Langston Hughes et Countee Cullen. Le professeur et collègue folkloriste Sterling Brown a fait remarquer un jour à propos de son appel : « Quand Zora était là, elle était la fête.

Électrifiée par le mouvement littéraire florissant qui s'efforçait de définir l'expérience afro-américaine contemporaine, Hurston a écrit l'essai personnel « Comment ça fait de me colorer », où elle a déclaré avec audace :

«Je ne suis pas de couleur tragique. Il n'y a pas de grand chagrin endigué dans mon âme, ni tapi derrière mes yeux. Cela ne me dérange pas du tout. Je n'appartiens pas à l'école des sanglots de la négresse qui soutient que la nature leur a en quelque sorte donné une sale affaire et dont les sentiments sont tous blessés à ce sujet. Même dans l'escarmouche pêle-mêle qu'est ma vie, j'ai vu que le monde est au fort indépendamment d'un peu de pigmentation plus ou moins. Non, je ne pleure pas sur le monde, je suis trop occupé à aiguiser mon couteau à huîtres.



Elle et Hughes se sont associés en 1930 pour créer une pièce pour les acteurs afro-américains qui n'utiliserait pas de stéréotypes raciaux. Malheureusement, des différences créatives ont conduit à une brouille entre les deux qui ont couléle Os de mulet: Comédie de la vie nègre en trois actesavant que la fable d'Eatonville ne réussisse à être produite. Mais Hurston a rebondi avec sa comédie musicaleLe grand jour, qui a été créée à Broadway le 10 janvier 1932. Ensuite, est venu son premier roman,La vigne de courge de Jonas, en 1934. L'année suivante a vu la sortie d'une collection méticuleusement organisée de folklore oral afro-américain.Mules et Hommesest devenu le plus grand succès qu'elle ait connu de sa vie, et pourtant, il n'a rapporté à Hurston que 943,75 $.

Son prochain livre, 1937Leurs yeux regardaient Dieu, a été écrit lors de son expédition anthropologique en Haïti pour étudier le vaudou. Reflétant la vie de son auteur divorcé, il suivait le parcours d'une femme afro-américaine d'une quarantaine d'années à travers trois mariages et l'acceptation de soi. Alors que la presse grand public faisait l'éloge de l'œil anthropologique de Hurston et de son écriture 'avec sa tête comme avec son cœur', elle a fait face à une réaction de certains de ses pairs de Harlem Renaissance.

Zora Neale Hurston tambourinant, 1937.Bibliothèque du Congrès, domaine public // Wikimedia Commons

Au fur et à mesure que le mouvement évoluait, les écrivains de Harlem Renaissance avaient débattu de la manière dont les Afro-Américains devaient présenter leur peuple et leur culture dans leur art. Devraient-ils lutter avec ferveur contre les stéréotypes négatifs établis de longue date par les écrivains caucasiens ? Leur travail devrait-il être écrit comme une propagande progressiste destinée à exposer le racisme de l'Amérique moderne comme moyen de provoquer le changement ? Ou les Afro-Américains devraient-ils créer sans les contraintes d'une idéologie politique ou créative ? Hurston s'est rangé du côté du dernier groupe et a vu son roman critiqué pour son adoption de la langue vernaculaire du Sud noir, son exploration de la sexualité féminine et son absence d'un programme politique manifeste. Le critique littéraire Ralph Ellison a appeléLeurs yeux regardaient Dieuun ' fléau du burlesque calculé ', tandis que l'essayiste Richard Wright se moquait, ' Miss Hurston semble n'avoir aucun désir de s'orienter vers une fiction sérieuse. ' Mais la fiction n'était pas tout ce qu'elle a écrit.

En 1938, Hurston publie l'étude anthropologiqueDis à mon cheval; son autobiographie susmentionnée,Traces de poussière sur une route, est venu six ans plus tard. Mais après la sortie de son dernier romanSéraphin sur le Suwanee, la carrière de Hurston est tombée en déclin. Au cours des années 1950, elle a parfois réussi à obtenir un emploi en tant que journaliste, grattant des passages en tant qu'enseignante suppléante et parfois femme de chambre. Malgré une production prolifique comprenant quatre romans, deux recueils de folklore, une autobiographie et une multitude de nouvelles, d'essais, d'articles et de pièces de théâtre, Hurston mourut sans le sou et seul dans une maison de bien-être le 28 janvier 1960 ; son corps, vêtu d'une robe de chambre rose et de pantoufles duveteuses, a été enterré dans une tombe anonyme à Fort Pierce.

C'était un sort particulièrement cruel parce qu'elle avait déjà fait appel à l'activiste W.E.B. Du Bois pour créer « un cimetière pour les illustres morts noirs » pour s'assurer qu'ils ne seraient jamais jetés. Sa proposition rejetée se lisait en partie : « Qu'aucune célébrité noire, quelle que soit sa situation financière au moment de sa mort, ne repose dans un oubli discret. Nous devons assumer la responsabilité de faire connaître et honorer leurs tombes.

La contribution de cette créatrice confiante et rebelle à la Harlem Renaissance semblait certaine l'avoir vouée au royaume de l'oubli. Mais en 1975, Alice Walker, qui allait écrire le roman annoncéLa couleur pourpre, a écrit un essai de changement d'héritage pourM / s.magazine intitulé 'À la recherche de Zora Neale Hurston'. L'essai a encouragé une nouvelle génération de lecteurs à redécouvrir le travail de Hurston.Leurs yeux regardaient Dieua trouvé une nouvelle vie et a commencé à apparaître dans les programmes de lecture scolaire et à gagner des réimpressions dans d'autres langues, tout comme ses autres livres.Os de mulet a finalement été publié et mis en scène en 1991. Les historiens ont fouillé les archives et ont découvert un manuscrit du folklore jamais publié par Hurston. TitréChaque langue doit avouer, il a été publié à titre posthume en 2001.

Non seulement les œuvres de Hurston ont enfin été honorées, mais elle aussi. En l'honneur de l'auteur qui l'avait inspirée et d'innombrables autres, Walker s'est rendu en Floride pour poser une pierre tombale appropriée sur la tombe de Hurston. Il se lit comme suit : 'Zora Neale Hurston, un génie du Sud. Romancier, folkloriste, anthropologue.

Cette histoire a d'abord été publiée en 2016.

pourquoi l'appelons-nous tomber